Il virus più grande del mondo è stato risuscitato da uno strato di permafrost di 34.000 anni fa

Non è una minaccia per gli esseri umani, ma dimostra che gli antichi virus possono sopravvivere per millenni e rimane una potenziale minaccia per la salute.
In profondità all’interno del permafrost siberiano, quasi 100 metri sotto il terreno ghiacciato, queste creature giacevano, dormienti, da secoli e secoli. Sopra la terra, i ghiacciai si sono ritirati, gli uomini preistorici sono arrivati​​, e alla fine, le civiltà si sono sviluppate.
Ora, questa creatura è stata scongelata e rivive, grazie ad un team di scienziati francesi. Si tratta di un virus, e la sua risurrezione simile a quella di uno zombie, dimostra che i microbi possono sopravvivere molto più a lungo di quanto gli scienziati avessero immaginato.
Per decine di migliaia di anni, il virus è rimasto completamente congelato. Il microbo, tuttavia, non era abbastanza morto, anche perché i virus, per gli standard della biologia, non possono essere descritti come veramente vivi. Tutti i virus necessitano di cellule ospiti di riprodursi, e tra i cicli riproduttivi, sopravvivono come una particella inerte chiamata virione, più o meno analoga al seme di una pianta.

Nel 2000, gli scienziati, guidati da Jean Michel Claverie e Chantal Abergel del  Mediterranean Institute of Microbiology, sono arrivati a Anyuysk, una remota cittadina nella regione di Chukotka in Siberia, alla ricerca di nuovi virus in ambienti inesplorati. Era stato precedentemente ipotizzato (e da allora è stato dimostrato) che questi organismi possono restare congelati per decine di migliaia di anni e poi riprendere vita con successo, così i ricercatori hanno perforato in profondità in un affioramento di terreno permanentemente ghiacciato lungo le rive del fiume Anuy alla ricerca di alcuni di essi.
Hanno gestito la porzione di terreno ghiacciato estratto con estrema cura, rivestendo la sua superficie esterna con alcool per evitare la contaminazione, per poi estrarre un piccolo campione di suolo dal suo centro e riporlo in un sacchetto sterile. Usando la datazione al radiocarbonio, gli scienziati hanno datato l’età del terreno intorno ai 34.000 – 37.000 anni.
Passarono gli anni, e gli scienziati hanno infine analizzato il campione, insieme ad altri. Più di un decennio dopo, hanno finalmente annunciato di aver effettivamente trovato un virus vitale nel campione di permafros, ed è molto più insolito di quanto si aspettavano.
Abbiamo scoperto che i virioni potrebbero rimanere infettivi almeno così a lungo“, dice Claverie. “La sorpresa è data più dal fatto che era un virus gigante e di un tipo completamente diverso da quelli precedenti [ moderni ].
Fino al 2003, si pensava che tutti i virus fossero minuscoli – completamente invisibili al microscopio ottico standard e una frazione della dimensione della maggior parte delle cellule batteriche. Da allora, diversi virus giganti sono stati scoperti, tra cui i pandoravirus, scoperti da Claverie e Abergel in un campione di acqua raccolta al largo delle coste del Cile, che deteneva il record di dimensioni con una lunghezza di circa un micrometro, o un millesimo di millimetro.
Ma il loro nuovo virus Pithovirus sibericum, descritto in un articolo pubblicato negli Atti della National Academy of Sciences, è un sorprendente 1,5 micrometri di lunghezza, tra 10 e 100 volte la grandezza di un virus di medie dimensioni. Sotto un microscopio, è facilmente visibile come un ovale bordato da una busta nero scuro con un tappo forato alla fine, delle dimensioni di una cellula batterica.
Esso non rappresenta alcun pericolo per l’uomo, perché infetta esclusivamente organismi unicellulari denominati amebe, gli scienziati hanno scoperto la cosa quando hanno fatto rivivere il microbo dalla sua forma di virione inerte riscaldandolo e mettendolo in una capsula di Petri con delle amebe dal vivo. Una volta rianimato, il virus è entrato nelle amebe, ha dirottato la macchina metabolica delle cellule per creare molte copie di se stesso, distruggendo le cellule, uccidendole e liberando copie di se stesso per infettare altre cellule.
I virus giganti precedentemente noti infettano anch’essi le amebe, probabilmente a causa di quanto sia facile entrare nelle loro membrane. Le amebe si nutrono attraverso la fagocitosi, utilizzando le loro membrane cellulari per inghiottire particelle e organismi; tutto quello che deve fare un virus gigante per entrare all’interno di un’ameba, è lasciarsi fagocitare. Poiché la maggior parte delle cellule animali umane e altre non fagocitano particelle in questo modo, i virus che ci infettano hanno generalmente usato metodi di immissione più complessi, che impediscono di raggiungere tale dimensione enorme.
Per gli scienziati, l’aspetto più significativo della nuova scoperta è ciò che hanno trovato quando hanno isolato il DNA del virus e sequenziato i suoi geni. “La dimensione del genoma è molto più piccola di quanto previsto considerata la dimensione delle particelle, infatti è di soli 500 geni“, ci dice Claverie, “le altre due famiglie di virus giganti ne hanno più di mille.” Inoltre, il processo di replica del nuovo virus è molto più simile a quella del virus di dimensioni standard, piuttosto che a quella  degli altri virus giganti, il che porta Claverie a descriverla come una sorta di “ponte” tra i virus giganti e quelli tradizionali.
Fino ad ora, le due famiglie di virus giganti scoperti (megavirus e pandoravirus) erano molto simili geneticamente. La scoperta di un virus gigante radicalmente diverso in un campione casuale di permafrost, dicono i ricercatori, indica che i virus giganti sono molto più comuni e più vari di quanto si pensasse.
C’è anche il fatto che questo virus è sopravvissuto per almeno 30.000 anni nel terreno ghiacciato. Poiché i virus non si impegnano nella maggior parte delle attività autosufficienti eseguite da tutte le forme di vita (non sfruttano l’energia per regolamentare il proprio metabolismo, per esempio), sembra probabile che essi possano sopravvivere in uno stato inerte molto più a lungo di qualsiasi altra forma di vita. Se l’unico limite è la quantità di tempo il loro DNA può persistere, è possibile che possa sopravvivere per diversi milioni di anni prima di essere irrimediabilmente danneggiato dalla radioattività naturale della Terra. Claverie e Abergel stanno attualmente campionando strati precedenti di terreno ghiacciato per cercare virus, anche più antichi.
Ma anche se questo particolare virus non rappresenta una minaccia per la salute umana, la sua scoperta solleva interrogativi inquietanti. “Esso è una buona dimostrazione che l’idea che un virus possa essere ‘sradicato’ dal pianeta è semplicemente sbagliata, e ci da un falso senso di sicurezza“, dice Claverie. Dato che l’Artico e la zona subartica si stanno scaldando “Estrazioni e perforazioni significano portare insediamenti umani a scavare attraverso questi antichi strati per la prima volta in milioni di anni. Se dei virioni vitali sono ancora lì, questa potrebbe essere una buona ricetta per il disastro.

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