Perché i gatti hanno delle piccole tasche sulle orecchie?

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Nel tempo, l’evoluzione ha modellato l’anatomia di diversi animali, scartando le caratteristiche non necessarie e perfezionandone altre che, in una specie particolare, aiutano a sopravvivere. I gatti hanno una curiosa caratteristica anatomica: una piccola tasca a forma di marsupio alla base delle orecchie che ha un nome elegante, ma qual è la sua funzione? Continua a leggere

Capire la tradizione dei wet markets

Vendono prodotti freschi, animali vivi e forniscono un punto di collegamento culturale – ma sono stati anche collegati a focolai di infezioni gravi.

I mercati di alimenti freschi – dove le persone possono acquistare frutta e verdura e talvolta frutti di mare e carne – sono popolari in molti luoghi del mondo. Ma i “wet markets” sono tipici dei paesi asiatici. In alcuni di questi luoghi vengono macellati in loco pesci, pollame, serpenti e altri animali. A volte ci sono anche animali selvatici più esotici – come ricci e conigli – in vendita.

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Quando i pinguini regnarono dopo la morte dei dinosauri

Che cosa caracollava sulla Terra ma nuotava superbamente nei mari subtropicali oltre 60 milioni di anni fa, dopo che i dinosauri furono spazzati via dal mare e dalla terra?

I registri fossili mostrano che giganteschi pinguini di dimensioni umane volavano attraverso le acque dell’emisfero meridionale – insieme a forme più piccole, di dimensioni simili a quelle di alcune specie che vivono oggi in Antartide. Continua a leggere

Una salamandra in una grotta è rimasta completamente ferma per 7 anni, ma non era morta

Quando sei cieco e vivi in ​​una grotta, c’è molto tempo per restare seduti a pensare.

Forse è quello che stava facendo una salamandra delle caverne durante un periodo di sette anni in cui non ha fatto assolutamente nulla.

I ricercatori che osservavano questi anfibi ciechi che abitano nelle caverne, conosciuti anche come protei (Proteus anguinus), dovevano mostrare una notevole pazienza prima di poter riferire qualcosa su uno di questi esemplari in osservazione. È una buona cosa che lo studio sia stato progettato per durare per otto anni, perché questo proteo è rimasto completamente fermo per sette anni interi. Continua a leggere

Scarafaggi antica storia geografica e genomica risalente all’ultimo supercontinente

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Una vecchia espressione afferma che gli scarafaggi sono così resistenti che hanno occupato la Terra molto prima che gli umani apparissero per la prima volta e probabilmente sopravviveranno anche molto tempo dopo che noi ci saremo annientati a vicenda con la guerra nucleare.

Ma ora i ricercatori hanno utilizzato gli ultimi dati genomici per ottenere informazioni più dettagliate sulla loro storia evolutiva.


Armati di una grande quantità di informazioni genomiche, un team di ricercatori guidati dal dott. Thomas Bourguignon, ora professore all’istituto di scienze e tecnologia di Okinawa, ha eseguito le prime datazioni molecolari per ottenere un quadro più chiaro della storia biogeografica degli scarafaggi.

Hanno rintracciato i punti chiave della storia evolutiva dello scarafaggio – fino a quasi 300 milioni di anni fa, quando le terre emerse erano organizzate nel supercontinente Pangea.

Questa documentazione fossile di scarafaggi suggerisce che la maggior parte delle famiglie esistenti si sono evolute durante la disgregazione di Pangea (che iniziò circa 200 milioni di anni fa) e prima dell’inizio della separazione continentale all’interno di Gondwana (circa 135 milioni di anni fa).

“I nostri risultati indicano che le famiglie di scarafaggi esistenti si sono evolute per periodi di circa 180 milioni di anni”, ha detto Bourguignon. “Attraverso ricostruzioni della distribuzione ancestrale degli scarafaggi utilizzando le note distribuzioni di generi esistenti campionati in questo studio, abbiamo trovato prove che la rottura continentale ha avuto impatti importanti sulla biogeografia degli scarafaggi”.

Per fare ciò, hanno stimato i tempi di divergenza di tutte le famiglie di scarafaggi viventi, sulla base dei genomi mitocondriali completi di 119 specie di blatte (e per aiutare la loro datazione molecolare, rispetto a 13 termiti, sette mantidi e più altri gruppi).

Le loro stime indicano che l’ultimo antenato comune degli scarafaggi è apparso molto prima delle prove fossili, circa 235 milioni di anni fa. Questo significa circa 95 milioni di anni prima della comparsa dei primi fossili attribuiti ai moderni scarafaggi durante il periodo Cretaceo, circa 140 milioni di anni fa, e prima che Pangea si dividesse.

Poiché gli scarafaggi non possono volare molto lontano, e per la maggior parte del tempo sono animali terrestri, uno degli aspetti più interessanti dello studio era di confrontare il tempo di divergenza degli scarafaggi con la storia geologica della Terra.

Gli autori ipotizzano che, come su di una zattera, gli scarafaggi si siano diffusi in ogni parte del globo attraverso la deriva dei continenti avvenuta durante la divisione di Pangea. Ciò è illustrato da molti lignaggi femminili di scarafaggi, che si sono separati prima della rottura del Gondwana e diversificati sulle loro rispettive placche continentali. Ma, in aggiunta, all’interno dei più recenti lignaggi degli scarafaggi, hanno trovato prove di dispersione transoceanica in regioni vicine all’Australia e all’Indonesia.

Riteniamo che i nostri risultati indichino un ruolo importante per la vicarianza (deriva dei continenti) nel determinare la distribuzione globale degli scarafaggi“, ha affermato Bourguignon. “Su scala globale, anche i reperti fossili concordano con la nostra ipotesi.”

Lo studio sottolinea l’importanza della deriva dei continenti nel modellare la moderna distribuzione degli insetti e fornirà una nuova struttura per la futura ricerca biogeografica sugli scarafaggi.

Il conflitto tra maschi e femmine potrebbe sostituire l’evoluzione di nuove specie

Nuove ricerche mostrano che maschi e femmine della stessa specie possono evolversi per essere così diversi da impedire ad altre specie di evolversi o colonizzare un habitat, sfidando le teorie di vecchia data sul modo in cui la selezione naturale guida l’evoluzione della biodiversità.

Secondo la teoria della selezione naturale di Darwin, introdotta per la prima volta nel suo libro “Sull’origine delle specie” (1859), nuovi ambienti come montagne e isole con cibo e habitat in abbondanza offrono alle specie l’opportunità ecologica di colonizzare un’area utilizzando tali risorse.


Una nuova ricerca che viene dal Regno Unito ha dimostrato che esattamente lo stesso meccanismo di evoluzione che crea nuove specie opera anche all’interno della stessa specie quando maschi e femmine competono per le risorse ecologiche disponibili in diversi habitat, come aree cespugliose o zone pietrose con cibo abbondante. Il conflitto tra i sessi può portare al fenomeno di uno dei sessi che diventa più grande, più colorato o si adatta a mangiare cibo diverso, proprio come un processo tradizionale di evoluzione per selezione naturale può condurre un progenitore a dividersi in due specie diverse.

Questo processo di evoluzione tra i sessi espande la biodiversità dell’area – uno sviluppo che i biologi evoluzionisti pensavano in precedenza si verificasse solo quando aumentava il numero di specie diverse che utilizzavano risorse o “nicchie” differenti. Questa nuova ricerca sfida quell’ipotesi, dimostrando che diverse specie e diversi sessi della stessa specie possono occupare queste nicchie.

Questa nuova ricerca, che ha esplorato l’evoluzione delle lucertole nelle Ande cilene e nella Patagonia argentina, mostra che i sessi diversi della stessa specie possono occupare anche nicchie diverse, il che significa che le nuove specie sono attivamente impedite nell’evoluzione. Questo perché non c’è un nuovo ambiente da occupare – una condizione necessaria perché nuove specie si evolvano secondo la teoria di Darwin della selezione naturale.

Condotto da accademici delle Università di Lincoln, Exeter e Sheffield, lo studio ha dimostrato che la biodiversità può ora essere vista come la creazione di nuove specie diverse tra di loro o, come la creazione di sessi differenziati che diventano abbastanza distinti l’uno dall’altro da essere equivalenti a specie diverse considerato il modo in cui “saturano” le nicchie ecologiche.

Il dott. Daniel Pincheira-Donoso, professore incaricato di biologia evoluzionistica presso la Scuola di scienze della vita dell’Università di Lincoln e ricercatore capo dello studio, ha dichiarato: “La nostra ricerca ha raccolto prove di questo fenomeno intrigante che è quello secondo cui l’evoluzione dei sessi all’interno di una specie potrebbe sostituire l’evoluzione di nuove specie, e questo aggiunge un nuovo livello alla nostra comprensione dell’evoluzione della biodiversità.

È importante sottolineare che la diversità della vita sul nostro pianeta si applica non solo all’evoluzione di specie diverse, ma anche all’evoluzione indipendente di maschi e femmine all’interno della stessa specie, che potenzialmente ha implicazioni molto importanti“.

Tracce fossili di tessuti molli potrebbero aiutare a cercare la vita ancestrale sulla Terra e su altri pianeti

I fossili che preservano interi organismi (comprese tutte le parti del corpo sia dure che molli) sono fondamentali per la nostra comprensione dell’evoluzione della vita sulla Terra. Tuttavia, questi depositi eccezionali sono estremamente rari. La documentazione sui fossili è fortemente influenzata dalla conservazione delle parti più dure degli organismi, come gusci, denti e ossa, poiché le parti molli come gli organi interni, gli occhi o persino gli organismi completamente molli, come i vermi, tendono a decadere prima di potersi fossilizzare.
Poco si sa sulle condizioni ambientali che bloccano questo processo abbastanza presto perché l’organismo possa fossilizzarsi.

La nuova ricerca dell’Università di Oxford suggerisce che la mineralogia della superficie terrestre è la chiave per conservare le parti molli degli organismi e trovare questi fossili eccezionali. Finanziato in parte dalla NASA, il lavoro potrebbe potenzialmente supportare il Mars Rover Curiosity nella sua analisi dei campioni e accelerare la ricerca di tracce di vita su altri pianeti.

Forse il più iconico di tutti questi giacimenti fossili eccezionali sono gli scisti di Burgess in Canada, reso popolare dal libro di Stephen J. Gould’s “Wonderful Life”.

Risalente a circa 500 milioni di anni fa, il giacimento preserva fossili eccezionali dall’Esplosione Cambriana, un evento che ha visto la rapida diversificazione della vita animale ancestrale da antenati unicellulari più semplici. Gli scisti nei quali si trovano i fossili di Burgess sono ora conosciuti in tutto il mondo e senza di loro circa l’80% degli organismi cambriani (quelli che non avevano scheletro o guscio duro) sarebbero rimasti sconosciuti, distorcendo la nostra immagine della prima evoluzione animale.

Pubblicato su “Geology”, lo studio, condotto da ricercatori dell’Oxford’s Department of Earth Sciences, della Yale University, e del Pomona College, si basa sulla loro precedente ricerca che ha rivelato che alcuni minerali argillosi sono tossici per i batteri che decompongono gli animali marini. Questa volta, il team si è messo alla ricerca di prove geologiche che le rocce composte dagli stessi minerali argillosi ospitino fossili simili a quelli degli scisti di Burgess.

Il team ha esaminato oltre 200 campioni di rocce cambriane per determinare la loro composizione mineralogica, confrontando le rocce con i fossili degli scisti di Burgess con quelle contenenti solo gusci e ossa fossilizzate. Nicholas Tosca, professore associato di geologia sedimentaria a Oxford, ha dichiarato: “l’analisi dei campioni usati per questo studio è stata possibile perché il diffrattometro di Oxford raccoglie i dati mineralogici 250 volte più velocemente di uno strumento convenzionale.

I risultati rivelano che i fossili dei tessuti molli si trovano generalmente nelle rocce ricche del minerale verdite, uno dei principali minerali argillosi identificati dallo studio precedente come tossici per i batteri responsabili della decomposizione. Ross Anderson, autore principale e collega presso l’All Souls College di Oxford, spiega: “La verdite è un minerale interessante perché si forma in ambienti tropicali quando i sedimenti contengono elevate concentrazioni di ferro. Ciò significa che i fossili di tipo scistoso di Burgess sono probabilmente confinati in rocce che si sono formate alle latitudini tropicali e che provengono da luoghi o periodi di tempo in cui era presente molto ferro. Questa osservazione è eccitante perché significa che per la prima volta possiamo interpretare in modo più accurato la distribuzione geografica e temporale di questi fossili iconici, fondamentale se vogliamo comprendere la loro biologia ed ecologia“.

Lo studio fornisce una firma mineralogica che può essere utilizzata per trovare i siti più elusivi che ospitano questi straordinari fossili. “Le associazioni mineralogiche che abbiamo identificato ci dicono che per un dato strato di argillite sedimentaria del cambriano possiamo prevedere con circa l’80% di accuratezza che è probabile che contenga fossili di tipo scistoso di Burgess“, spiega Anderson.

Sulle più ampie applicazioni del progetto, che potenzialmente supportano la ricerca di vita al di là del nostro pianeta, Anderson aggiunge: “Per la stragrande maggioranza della storia della Terra, la vita non ha posseduto gusci rigidi o scheletri. Ciò significa che se vogliamo cercare prove fossili della vita su altri pianeti come Marte, è probabile che avremo bisogno di trovare fossili di organismi completamente morbidi, e la fossilizzazione del tipo di quella di Burgess fornisce un modo. Il rover Curiosity della NASA ha la capacità di analizzare la mineralogia sulla superficie marziana, quindi potrebbe potenzialmente cercare i tipi di rocce che potrebbero essere più favorevoli alla conservazione di questi fossili.”

Per ampliare la loro comprensione dell’eccezionale conservazione degli organismi molli, il team sta attualmente scavando più indietro nella storia della Terra, per studiare la conservazione dei microbi prima che gli organismi macroscopici con scheletri o conchiglie si evolvessero.

Alcuni parassiti dei dinosauri intrappolati in un’ambra di 100 milioni di anni raccontano la storia dei succhia-sangue

Alcune zecche fossilizzate scoperte intrappolate e conservate nell’ambra mostrano che questi parassiti succhiavano il sangue dei dinosauri piumati già quasi 100 milioni di anni fa, secondo un nuovo articolo pubblicato su Nature Communications.

I ricercatori hanno trovato, racchiusa all’interno di un pezzo di ambra birmana di 99 milioni di anni fa, quella che sembra una zecca che afferra una piuma. La scoperta è notevole perché il ritrovamento di fossili di creature parassitarie che si alimentano di sangue direttamente associati ai resti del loro ospite sono estremamente scarse e il nuovo esemplare è il più antico finora conosciuto.

Lo scenario potrebbe far eco alla famosa premessa della zanzara nell’ambra di Jurassic Park, anche se la zecca appena scoperta risale al periodo Cretaceo (145-66 milioni di anni fa) e non fornirà alcun DNA che sia in grado di generare dinosauri: tutti i tentativi di estrarre Il DNA dai campioni di ambra si è dimostrato impossibile a causa della breve vita di questa complessa molecola.

Le zecche sono organismi parassiti succhiatori di sangue, che hanno un enorme impatto sulla salute di uomini, animali, bestiame, animali domestici e anche animali selvatici, ma fino ad ora mancano chiare prove del loro ruolo nel lontano passato“, afferma Enrique Peñalver dello Spanish Geological Survey (IGME) e autore principale del lavoro.

L’ambra del Cretaceo offre una finestra sul mondo dei dinosauri piumati, alcuni dei quali si sono evoluti negli uccelli moderni. La piuma fossile racchiusa nell’ambra con la zecca attaccata è simile nella struttura alle piume degli uccelli moderni e offre la prima prova diretta di una relazione precoce tra parassiti e dinosauri piumati.

I reperti fossili ci dicono che piume come quella che abbiamo studiato erano già presenti su una vasta gamma di dinosauri teropodi, un gruppo che comprendeva corridori terrestri privi di qualsiasi abilità di volo, così come dinosauri simili a uccelli capaci di volare in modo efficiente,” spiega il dott. Ricardo Pérez-de la Fuente, ricercatore presso il Museo di storia naturale dell’Università di Oxford e uno degli autori dello studio.

Quindi, anche se non possiamo essere sicuri del tipo di dinosauro del cui sangue si nutriva, l’età medio-cretacea dell’ambra birmana conferma che la piuma non apparteneva certo a un uccello moderno, poiché questi apparvero molto più tardi nell’evoluzione dei teropodi secondo le attuali prove fossili e molecolari“.

I ricercatori hanno trovato ulteriori prove indirette di zecche che parassitavano dinosauri come Deinocroton draculi o “terribile zecca di Dracula”, appartenente a un gruppo estinto di zecche appena descritto. Questa nuova specie fu trovata anche sigillata all’interno dell’ambra birmana, con un esemplare gonfio di sangue che aveva aumentato il suo volume di circa otto volte. Nonostante questo, non è stato possibile determinare direttamente il suo animale ospite.

Valutare la composizione del pasto di sangue all’interno dell’insetto rigonfio non è fattibile perché, sfortunatamente, la zecca non era completamente immersa nella resina e quindi il suo contenuto è stato alterato dalla deposizione minerale“, spiega il dott. Xavier Delclòs, autore dello studio, proveniente dall’Università di Barcellona e IRBio.

Ma la prova indiretta del probabile ospite di queste nuove zecche è stata trovata sotto forma di strutture simili a peli, o setole, dalle larve di acari della pelle (dermestidi), trovati attaccati a due zecche Deinocroton conservati insieme. Oggi gli acari della pelle si nutrono nei nidi, consumano piume, pelle e peli degli occupanti del nido. E poiché nessun pelo di mammifero è stato trovato nell’ambra del Cretaceo, la presenza di setole di acari della pelle sui due esemplari di Deinocroton draculi suggerisce che l’ospite delle zecche fosse un dinosauro piumato.

Il simultaneo intrappolamento di due parassiti esterni – le zecche – è straordinario e può essere spiegato meglio se avevano uno stile di vita che le portava a vivere nei nidi come fanno alcune zecche moderne“, afferma il Dr David Grimaldi del Museo Americano di Storia Naturale e autore del lavoro.

Insieme, questi risultati forniscono prove dirette e indirette che le zecche hanno parassitato e succhiato il sangue dei dinosauri all’interno del lignaggio evolutivo che li portò alla nascita degli uccelli moderni per quasi 100 milioni di anni.

Quando gli uccelli furono l’unica stirpe di dinosauri teropodi a sopravvivere all’estinzione di massa della fine del Cretaceo 66 milioni di anni fa, le zecche non si aggrapparono loro solo per sopravvivere ma continuarono a prosperare.

L’ascesa e la caduta delle sanguisughe che potevano predire il tempo

Il barometro con sanguisughe di George Merryweather è stato ispirato dalla poesia. Medico di Whitby, una città di mare nello Yorkshire inglese, a metà del 19° secolo Merryweather incappò in una poesia scritta da Edward Jenner, noto più per il suo vaccino contro il vaiolo che per i suoi versi. “Segni di pioggia: una scusa per non accettare l’invito di un amico a fare un’escursione in campagna” include vari segnali naturali, descritti in distici in rima, che la pioggia è imminente. I lamenti dei pavoni, i tramonti che diventano particolarmente pallidi, i “maiali che sbuffano” e che si spostano irrequieti, e le cornacchie che salgono precipitosamente sopra la testa, girando come aquiloni.

Ma l’attenzione di Merryweather fu attirata da una particolare osservazione di Jenner: “La sanguisuga, disturbata, è appena risalita, / Abbastanza in alto nella sua prigione.” Al dottor Merryweather non erano estranee queste creature succhiasangue. Quasi ogni disturbo al momento poteva richiedere un’applicazione assennata (o non) di sanguisughe, dalle emorroidi all’affaticamento nervoso. Un singolo trattamento poteva richiedere l’applicazione di 80 di esse alla volta.


La sanguisuga medica era così popolare che questo animale ha rischiato l’estinzione in natura. Anche le giovani donne guardavano nei fossi puzzolenti in cerca delle agognate sanguisughe da attaccarsi alle caviglie. All’inizio del XIX secolo, circa 30 milioni di sanguisughe venivano spedite ogni anno dalla Germania all’America. Quando le forniture diminuirono nel 1835, fu offerto un premio di $ 500 a chiunque riuscisse ad allevare la sanguisuga europea preferita negli Stati Uniti.

Merryweather, forse vivendo fino in fondo il suo nome [merry: buono, felice – weather: tempo], vide un potenziale più grande nelle sanguisughe, come meteorologhe. Per i Vittoriani, scrive Katharine Anderson in ‘Predicting the Weather: Victorians and the Science of Meteorology’, “il tempo sembrava un enigma che sarebbe stato risolto“. Per loro era solo questione di tempo prima che queste forze misteriose potessero essere comprese dalla matematica e governate dalla scienza.

I vittoriani avevano anche una preoccupazione per ciò che consideravano la “conoscenza naturale” degli animali. “Sebbene l’istinto animale abbia attirato l’attenzione degli uomini dotti di tutte le nazioni“, scrisse Merryweather, “non conosco nessun buon fine a cui sia stato applicato“. Con il suo Tempest Prognosticator, ha cercato di cambiare le cose e accoppiare due forze invisibili in prima linea nella dotta mente vittoriana. Potrebbe essere utile agli agricoltori, pensò, o ai parrocchiani di preti rurali che dovevano recarsi a svolgere i loro servizi. Infatti, scrisse, “la mia convinzione è che sarà il mezzo più usato per salvare migliaia di vite, oltre a proteggere un’immensa quantità di proprietà“.

Alto più di un metro di altezza, il Tempest Prognosticator era un marchingegno ornato di mogano francese lucido, vetro, argento e ottone. Dodici bottiglie di vetro, ciascuna grande abbastanza da contenere una pinta britannica, si ergevano in cerchio attorno al perimetro, ciascuna con un invertebrato residente in essa: una singola sanguisuga, in pochi centimetri di acqua piovana. Il design del cerchio era esteticamente gradevole, scriveva Merryweather e umano: “affinché le sanguisughe potessero vedersi e non sopportare l’afflizione dell’isolamento“.

In circostanze naturali, le sanguisughe rimangono più basse nell’acqua a meno che il clima non sia piovoso. Quando è così, si avventurano nella colonna d’acqua e persino fuori dall’acqua in cerca di pasti a base di sangue. Sembrano avere un sesto senso naturale di quando la pressione dell’aria scende e si avvicina una tempesta. Nel dispositivo, osservò Merryweather, le sanguisughe barcollavano e ruzzolavano, “come se stessero sottoponendo i loro corpi a qualche influenza potente, ma impercettibile.” Come il mercurio che si alza in un termometro, le sanguisughe salgono nella colonna d’acqua quando la pioggia si avvicina. Quando una sanguisuga fosse scivolata fino al collo della bottiglia, avrebbe spostato un piccolo spillo di osso di balena, un atto che, a sua volta, faceva suonare una grande campana al centro.

Merryweather trovò alcune sanguisughe più adatte al compito di altre; alcune erano positivamente profetiche e altre, scrisse, “assolutamente stupide“. Era come una previsione data da una commissione, dal momento che se le sanguisughe salivano nelle loro bottiglie, la campana suonava ancora e ancora.

Merryweather riferì anche che le sue sanguisughe lo conoscevano. Non avevano più tentato di morderlo, scrisse, e “alcune di loro, più e più volte, si gettavano in aggraziate ondulazioni quando mi avvicinavo, immagino come un’espressione del loro essere felici di vedermi.” (Questo probabilmente era più un riflesso del fatto che Merryweather si era affezionato a loro piuttosto che il contrario.)

Nel giro di pochi mesi, Merryweather usò le sue sanguisughe per prevedere le tempeste e avvertì la Whitby Philosophical Society con una serie di lettere. C’erano dei limiti: non poteva prevedere la direzione di una tempesta, o dare con precisione i tempi in cui si sarebbe verificata oltre la vaga promessa di “presto”. Merryweather non scrisse dei suoi fallimenti, ma ottenne alcune recensioni positive. “Le tue parole profetiche“, scrisse Thomas Watson, un gentiluomo di Whitby, “si sono verificate! Con solo un errore di circa dodici ore

Quella precisione nelle previsioni, in un momento in cui la meteorologia era utile quanto la divinazione dell’acqua, gli procurò una certa fama, con la Illustrated London News che scriveva: “La tempesta disastrosa del mese di ottobre 1850 fu predetta dal Tempest Prognosticator e comunicata per lettera al presidente della Whitby Philosophical Society, cinquantuno ore e mezzo prima che avvenisse.”

Nel 1851, il Tempest Prognosticator andò in tour. Per quasi sei mesi, l’Hyde Park di Londra ospitò il Crystal Palace, una vasta struttura temporanea grande quasi un milione di metri quadrati. Al suo interno, la “Grande mostra delle opere dell’industria di tutte le nazioni” presentava di tutto, dai denti artificiali a un orologio scheletrico che suonava in una cassa di palissandro. Ed era lì che, Merryweather sperava che la sua invenzione biologica avrebbe catturato l’immaginazione delle masse.

Aveva un grande disegno. In un saggio letto a voce alta alla Whitby Philosophical Society, si paragonò a Galileo: “Quale sarebbe stato il mio destino, se avessi fatto la mia scoperta del Tempest-Prognosticator in quel momento e in quel paese?” Era preoccupato per il rischio degli imitatori e considerava di costruirne uno collegato al Great Paul, la più grande campana della Cattedrale di St. Paul a Londra, così che tutti i 2,6 milioni di abitanti di Londra del 1850 avrebbero saputo quando si stava avvicinando una tempesta. Sperava che il governo potesse considerarlo uno strumento prezioso per proteggere i suoi interessi navali. “Raccomando quindi il posizionamento delle stazioni lungo tutte le coste“.

Nel giro di 100 anni, il Crystal Palace fu distrutto da una serie di incendi e il Tempest Prognosticator seguì il suo destino, non sarebbe riuscito a raggiungere fama duratura. Nel 1854, l’ammiraglio Robert FitzRoy fu nominato Statista meteorologico presso il Board of Trade, il precursore dell’ufficio meteorologico britannico. Il governo studiò il sistema di Merryweather come opzione per le sue numerose stazioni, ma si pensò che fosse poco pratico, dal momento che le sanguisughe dovevano essere alimentate una volta al mese e la loro acqua cambiata ogni cinque giorni. FitzRoy preferiva  lo storm glass: una fiala contenente solitamente una miscela di canfora, sostanze chimiche, acqua, alcol e aria. Si pensava che la forma dei cristalli e le opacità nel liquido indicassero cambiamenti imminenti del tempo. (Era meno efficace delle sanguisughe, anzi non era per niente efficace, ma rimase in uso per decenni.)

Merryweather e i suoi animaletti tornarono a Whitby, dove lui riprese le sue lunghe passeggiate sulle scogliere marine, le comunicazioni al Whitby Philosophical Society e la cura degli ammalati. Il Prognosticatore originale sembra essere andato perso, anche se un secolo dopo ne furono fatte più repliche per la Grande Esposizione del 1951. Uno è tornato a Whitby, e un altro si trova al Barometer World, a Merton, in Inghilterra. Nessuno di essi è attualmente in uso.

Sesso negli animali: come lo fanno le tarantole

Con i loro corpi pelosi e le grandi zanne, le tarantole sono uno dei tipi di ragni più riconoscibili e temuti al mondo. Il loro aspetto spaventoso in realtà nasconde una natura gentile – non sono minacciosi per le persone e sono animali domestici popolari in tutto il mondo – questo comportamento si estende anche ai loro partner durante l’accoppiamento?

Le tarantole appartengono alla famiglia degli aracnidi Theraphosidae e sono i ragni più grandi e longevi del mondo, è quanto dice una recensione del 2013 della rivista Arachnology.


Questi ragni, di cui ci sono quasi mille specie viventi oggi, generalmente si accoppiano in primavera e in estate; ma alcune specie sono conosciute per accoppiarsi solo in inverno, dice Nelson Ferretti, un esperto di tarantole con il National Scientific and Technical Research Council in Argentina e autore principale della rivista.

Una volta che i maschi raggiungono l’età adulta, “caricano” i loro due pedipalpi o palpi – piccole appendici vicino alla parte anteriore della testa – con lo sperma. Durante il periodo degli accoppiamenti tessono piccole “reti per spermatozoi”, vi depositano lo sperma e le posizionano in strutture di stoccaggio specializzate dei palpi, chiamate bulbi palpali.

Ricaricare i loro palpi è energeticamente costoso, ma i maschi possono in genere copulare con numerose femmine con una singola carica, ha spiegato il coautore dello studio Fernando Pérez-Miles, un entomologo dell’Università della Repubblica in Uruguay.

Trovare e corteggiare compagne

Durante la stagione degli amori, i maschi carichi andranno alla ricerca di femmine ricettive azzerando i loro feromoni, o profumi chimici, sebbene non sia chiaro se solo le femmine ricettive producano feromoni che attirano il maschio.

Abbiamo visto in condizioni di laboratorio che i maschi corteggiano con fili di seta femmine vergini, giovani, vecchie o che hanno già copulato“, ha detto Ferretti a Live Science. “Ma le femmine che non sono ricettive non lasciano la tana o addirittura espellono i maschi con aggressività“.

Sorprendentemente, se due tarantole maschio si imbattono in una singola femmina, non sembrano mostrare un’aggressività competitiva tra loro, aggressività che è comune in altri animali. Ferretti ha visto solo un confronto tra due tarantole maschio che invece di combattere hanno cercato di accoppiarsi l’uno con l’altro prima di andarsene pacificamente per le loro strade.

Quando un maschio trova una femmina ricettiva, la coppia si impegnerà in un rituale di corteggiamento.

A seconda della specie, i maschi possono impegnarsi in una serie di mosse diverse, le più diffuse sono la percussione palpale (i maschi alternano dei colpetti sui fili di seta della femmina e sul terreno con i loro pedipalpi) e le vibrazioni del corpo (movimenti ad alta frequenza delle gambe che trasmettono anche vibrazioni).

Questi comportamenti probabilmente informano la femmina sulla qualità del maschio e sulla sua specie, ha detto Pérez-Miles a Live Science, aggiungendo che quest’ultima informazione a volte viene persa nella trasmissione (sebbene non si sappia di esemplari di specie diverse che abbiano copulato).

Se alla femmina piace quello che vede e sente, risponde toccando le zampe anteriori o palpi del maschio per fargli sapere che lei lo accetta e possibilmente per indirizzarlo verso la sua tana. In alcune specie, la femmina lascia semplicemente la sua tana e si dirige verso il maschio.

Copulazione attenta

Per accoppiarsi, la coppia si orienta faccia a faccia con i corpi e le zampe anteriori sollevate.

In alcune specie, il maschio esegue battiti spasmodici sulla femmina con il suo secondo paio di zampe dopo essere entrato in contatto con lei, un comportamento che si pensa faccia rilassare le zanne della femmina. Nella maggior parte delle specie, i maschi hanno speroni specializzati che usano per stringere le zanne della femmina e che aiutano entrambi a sollevare il compagno nella giusta posizione immobilizzandolo e prevenendo possibili morsi.

I maschi di una specie brasiliana, Sickius longibulbi, fanno un passo in più spingendo i compagni fino a ribaltarli sulla schiena.

Una volta in posizione, il maschio inserirà i palpi caricati nell’apertura genitale della femmina da una a cinque volte, prima di andarsene per trovare altre compagne, se è abbastanza fortunato da evitare di essere mangiato.

È importante notare che il cannibalismo sessuale nelle tarantole probabilmente non ha nulla a che fare con il livello di fame della femmina, mentre si verifica se il maschio cerca di avvicinarsi alla femmina senza corteggiarla, entra nella sua tana troppo bruscamente, o non se ne va abbastanza velocemente dopo l’accoppiamento, ha detto Ferretti.

Di solito, tuttavia, l’accoppiamento lascia la femmina immobile per un breve periodo, permettendo al maschio di allontanarsi se necessario, questo almeno in natura. “Il cannibalismo sessuale è davvero raro nelle tarantole e probabilmente avviene a causa delle condizioni di cattività dell’osservazione“, ha detto Pérez-Miles.