La Morte Nera fu una devastante epidemia globale di peste bubbonica che colpì l’Europa e l’Asia a metà del 1300. La peste arrivò in Europa nell’ottobre del 1347, quando 12 navi provenienti dal Mar Nero attraccarono al porto siciliano di Messina. La gente radunata sul molo ebbe una terrificante sorpresa: la maggior parte dei marinai a bordo delle navi erano morti e quelli ancora vivi erano gravemente malati e coperti di bolle nere che trasudavano sangue e pus. Le autorità siciliane ordinarono in fretta che la flotta di “navi della morte” fosse allontanata dal porto, ma era troppo tardi: nei cinque anni successivi, la Morte Nera avrebbe ucciso più di 20 milioni di persone in Europa, quasi un terzo della popolazione del continente. Continua a leggere

Perché i virus dei pipistrelli sono così micidiali?

Non è un caso che alcuni dei peggiori focolai di malattie virali negli ultimi anni – SARS, MERS, Ebola, Marburg e probabilmente il virus COVID-19 appena arrivato – siano nati nei pipistrelli.

Una nuova ricerca dell’Università di California, Berkeley, rileva che la feroce risposta immunitaria dei pipistrelli ai virus potrebbe spingere i virus stessi a replicarsi più velocemente in modo che quando saltano verso altri mammiferi con un sistema immunitario medio, come gli umani, questi virus provocano un caos mortale. Continua a leggere

Capire la tradizione dei wet markets

Vendono prodotti freschi, animali vivi e forniscono un punto di collegamento culturale – ma sono stati anche collegati a focolai di infezioni gravi.

I mercati di alimenti freschi – dove le persone possono acquistare frutta e verdura e talvolta frutti di mare e carne – sono popolari in molti luoghi del mondo. Ma i “wet markets” sono tipici dei paesi asiatici. In alcuni di questi luoghi vengono macellati in loco pesci, pollame, serpenti e altri animali. A volte ci sono anche animali selvatici più esotici – come ricci e conigli – in vendita.

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Le pandemie che hanno cambiato la storia

Nel reame delle malattie infettive, una pandemia è lo scenario peggiore. Quando un’epidemia si diffonde oltre i confini di un paese, è allora che la malattia diventa ufficialmente una pandemia.

Malattie trasmissibili esistevano già durante i primi giorni dell’umanità, al tempo dei cacciatori-raccoglitori, ma il passaggio alla vita agraria 10.000 anni fa ha creato comunità che hanno reso più facili le epidemie. Malaria, tubercolosi, lebbra, influenza, vaiolo e altri sono apparsi per la prima volta in questo periodo.

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L’antico microbioma intestinale ha fatto luce sull’evoluzione umana

Il microbioma dei nostri antenati potrebbe essere più importante per l’evoluzione umana di quanto si pensasse in precedenza, è quanto evidenzia un nuovo studio pubblicato su Frontiers in Ecology and Evolution. Un microbioma intestinale adattivo avrebbe potuto essere fondamentale per la dispersione umana, permettendo ai nostri antenati di sopravvivere in nuove aree geografiche.

In questo documento, iniziamo a considerare come potrebbero essere stati i microbiomi dei nostri antenati e come potrebbero essere cambiati“, afferma Rob Dunn della North Carolina State University negli Stati Uniti. “Tali cambiamenti non sono sempre negativi e oggi la medicina, la dieta e molto altro hanno più senso alla luce di una migliore comprensione dei microbi che facevano parte della vita quotidiana dei nostri antenati.

Questi microbiomi adattivi potrebbero essere stati fondamentali per il successo umano in una vasta gamma di ambienti diversi. Utilizzando i dati di studi precedentemente pubblicati per confrontare il microbioma tra umani, scimmie e altri primati non umani, il team interdisciplinare di ricercatori ha scoperto che vi sono sostanziali variazioni nella composizione e nella funzione del microbioma umano che sono correlate alla geografia e allo stile di vita. Ciò suggerisce che il microbioma intestinale umano si è adattato rapidamente alle nuove condizioni ambientali.

Quando i nostri antenati sono entrati in nuove aree geografiche, hanno affrontato nuove scelte alimentari e malattie e hanno usato una varietà di strumenti diversi per ottenere e elaborare il cibo. Il loro microbioma adattativo ha permesso di digerire o disintossicare i cibi che stavano mangiando in una data regione e ha aumentato la capacità del nostro antenato di sopportare nuove malattie. Pertanto, l’adattamento microbico ha facilitato il successo umano in una vasta gamma di ambienti, permettendoci di diffonderci in tutto il mondo.

È importante sottolineare che la condivisione sociale dei microbi potrebbe aver portato ad adattamenti microbici locali. Tuttavia, i nostri antenati non solo condividevano il loro microbioma l’uno con l’altro, ma lo esternalizzavano anche nel loro cibo, ad esempio, con la fermentazione.

I ricercatori affermano che gli esseri umani antichi “estendevano” le loro viscere al di fuori dei loro corpi cooptando i microbi corporei per consentire alla digestione di iniziare esternamente quando fermentavano il cibo. Ciò ha permesso agli esseri umani di conservare il cibo e rimanere in un posto per un periodo più lungo, facilitando la persistenza di gruppi più grandi che vivevano insieme. Quando questi gruppi consumavano insieme i prodotti alimentari, i microbi re-inoculavano i consumatori e il microbioma del gruppo diventava più simile tra questi individui rispetto agli individui di altri gruppi.

Abbiamo esternalizzato i nostri microbi corporei nei nostri alimenti. Potrebbe essere lo strumento più importante che abbiamo mai inventato. Ma è uno strumento difficile da vedere nel passato e quindi non ne parliamo molto“, afferma Dunn. “I manufatti in pietra si conservano, ma il pesce o la birra fermentati in una buca nel terreno no“.

I risultati di questo studio sono limitati alle ipotesi che devono ancora essere testate da paleoantropologi, ricercatori medici, ecologi e altri professionisti. “Speriamo che i risultati rispondano ad alcune domande e che altri ricercatori in futuro studieranno le conseguenze dei cambiamenti nel microbioma umano“, afferma Dunn. “Speriamo che il prossimo decennio veda una maggiore attenzione ai microbi nel nostro passato e meno alle rocce taglienti.”

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Dieta senza glutine: benefici e rischi

Una dieta priva di glutine è quella che esclude la maggior parte dei cereali ed è raccomandata per le persone che soffrono di celiachia o sensibilità al glutine. Per le altre persone, tuttavia, mangiare senza glutine può essere malsano. I benefici e i rischi di una dieta priva di glutine devono essere attentamente valutati, soprattutto se la persona che inizia la nuova dieta non ha davvero bisogno di limitare l’assunzione di glutine.

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Che differenza c’è tra il nuovo coronavirus e l’influenza?

Il nuovo focolaio di coronavirus ha fatto notizia nelle ultime settimane, ma c’è un’altra epidemia virale che colpisce i paesi di tutto il mondo: l’influenza stagionale. Ma come si possono confrontare questi due virus e quale è davvero il più preoccupante?

Finora, il nuovo coronavirus, soprannominato 2019-nCoV, ha causato oltre 20.000 malati e 427 morti in Cina, e oltre 200 malati e due morti al di fuori della Cina continentale. Ma questo non è nulla rispetto ai numeri dell’influenza stagionale. Solo negli Stati Uniti, l’influenza stagionale ha già causato circa 19 milioni di malati, 180.000 ricoveri e 10.000 morti solo in questa stagione, secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Continua a leggere

Il DNA antico rintraccia la Morte Nera nella regione del Volga in Russia

Nel XIV secolo, la Morte Nera spazzò via fino al 60% della popolazione europea, diffondendosi rapidamente dalle rive del Mar Nero all’Europa centrale. Sebbene i documenti storici documentino per la prima volta la sua apparizione nel 1346 d.C. nella bassa regione del Volga in Russia, i ricercatori non sapevano se il ceppo altamente virulento del batterio Yersinia pestis che ha causato la mortale pandemia proveniva da una singola fonte o era stato introdotto in Europa più di una volta dai viaggiatori che trasportavano diversi ceppi di peste provenienti da diverse parti del mondo antico.

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La grande carestia irlandese

Alcuni di voi potrebbero aver sentito parlare della “grande carestia irlandese” durata dal 1845 al 1849. Ciò che forse non sapete, tuttavia, è stato l’impatto che ha avuto sull’Irlanda.

Il famoso storico e autore, Tim Pat Coogan, descrive la Carestia come l’Olocausto d’Irlanda – un genocidio.

Le cifre ufficiali parlano di 1 milione di morti, ma la verità è che non sapremo mai il numero reale. Ci ritorneremo tra un po’.

Durante gli anni Quaranta dell’Ottocento una piaga colpì la pianta di patata ed ebbe ripercussioni su gran parte dell’Europa, prima di raggiungere infine le coste irlandesi.

La piaga devastò gran parte dell’Europa ma colpì l’Irlanda nel modo peggiore.

Ecco perché.

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Quanti anni hanno i nostri organi?

Per la sorpresa degli scienziati, gli organi sono un mix di cellule giovani e vecchie. 

Gli scienziati hanno scoperto strutture cellulari che possiedono un’estrema longevità, e questo li ha portati a intuizioni riguardanti malattie associate all’età. 

Una volta gli scienziati pensavano che i neuroni, e forse le cellule del cuore, fossero le cellule più vecchie del corpo. Ora, i ricercatori del Salk Institute hanno scoperto che il cervello, il fegato e il pancreas dei topi contengono popolazioni di cellule e proteine con una durata di vita estremamente lunga, alcune delle quali vecchie come i neuroni. I risultati, che dimostrano il “mosaicismo dell’età”, sono stati pubblicati su Cell Metabolism il 6 giugno 2019. I metodi di analisi del team potrebbero essere applicati a quasi tutti i tessuti del corpo e fornire preziose informazioni sulle funzioni che esercitano durante tutta la loro vita le cellule non divisorie e su come le cellule perdono il controllo sulla qualità e l’integrità delle proteine e di strutture cellulari importanti durante l’invecchiamento.

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