La compassione ha aiutato i Neanderthal a sopravvivere

I Neanderthal hanno sempre avuto un’immagine ingiustificata di creature brutali e indifferenti, ma una nuova ricerca ha rivelato quanto fosse invece ben informata ed efficace l’assistenza sanitaria dell’uomo di Neanderthal.
Lo studio, dell’Università di York, rivela che l’assistenza sanitaria dei Neanderthal era incalcolabile ed estremamente efficace – sfidando le nostre credenze nei loro riguardi come di esseri brutali rispetto agli umani moderni.

I ricercatori sostengono che l’assistenza era diffusa e dovrebbe essere vista come una “risposta compassionevole e competente a ferite e malattie“.

È noto che i Neanderthal a volte fornivano cure ai feriti, ma una nuova analisi da parte del team di York suggerisce che stavano genuinamente assistendo i loro compagni, indipendentemente dal livello della malattia o dell’infortunio, piuttosto aiutavano gli altri senza un interesse personale.

L’autore principale dello studio, la dottoressa Penny Spikins, docente senior presso l’Archaeology of Human Origin presso l’Università di York, ha dichiarato: “I nostri risultati suggeriscono che i Neanderthal non pensavano in termini utilitaristici di se gli altri potessero ripagare i loro sforzi, semplicemente rispondevano ai loro sentimenti quando vedevano i propri cari soffrire.

Gli archeologi sanno che la maggior parte degli individui studiati ha avuto un grave infortunio di qualche tipo, con patologie dettagliate che evidenziano una serie di condizioni debilitanti e lesioni gravi.

In alcuni casi le lesioni si sono verificate molto prima della morte e avrebbero richiesto un monitoraggio, cure, la gestione della febbre e dell’igiene del malato.

L’analisi di un maschio di età compresa tra i 25 ei 40 anni al momento del decesso ha rivelato una storia di scarsa salute, compresa una malattia degenerativa della colonna vertebrale e delle spalle.

Le sue condizioni avrebbero ridotto la sua forza negli ultimi 12 mesi di vita e limitato severamente la sua capacità di contribuire al benessere del gruppo.

Tuttavia, gli autori dello studio sostengono che è rimasto parte del gruppo in quanto i suoi resti articolati sono stati successivamente accuratamente sepolti.

Il dott. Spikins ha aggiunto: “Riteniamo che l’importanza sociale del modello più ampio dell’assistenza sanitaria sia stata trascurata e che le interpretazioni di una risposta limitata o calcolata all’assistenza sanitaria siano state influenzate dai preconcetti sui Neanderthal come “diversi” e persino brutali. La considerazione delle prove nel loro contesto sociale e culturale rivela un quadro diverso.

La somiglianza tra l’assistenza sanitaria dei Neanderthal a quella dei periodi successivi ha implicazioni importanti: sosteniamo che l’assistenza sanitaria organizzata, competente e attenta non è unica per la nostra specie, ma ha una lunga storia evolutiva“.

La grotta di Theopetra e la più antica costruzione umana nel mondo

La grotta di Theopetra è un sito archeologico situato a Meteora, nella regione greca centrale della Tessaglia. Come risultato degli scavi archeologici che sono stati condotti nel corso degli anni, è stato rivelato che la Grotta di Theopetra è stata occupata da esseri umani già 130000 anni fa. Inoltre, le prove per l’insediamento umano nella Grotta di Theopetra possono essere rintracciate senza interruzioni dal Paleolitico Medio fino alla fine del Neolitico. Questo è significativo, in quanto consente agli archeologi di comprendere meglio il periodo preistorico in Grecia.
Inizia la ricerca
Lo scavo archeologico della Grotta di Theopetra iniziò nel 1987 e proseguì fino al 2007. Questo progetto fu diretto dalla dottoressa Nina Kyparissi-Apostolika, che aveva il titolo di direttrice dell’Ephorate of Palaeoanthroplogy and Speleography durante gli scavi. E’ da menzionare che quando i lavori archeologici furono condotti per la prima volta, la Grotta di Theopetra era usata dai pastori locali come un rifugio temporaneo in cui avrebbero tenuto le loro greggi. Si può aggiungere che la Grotta di Teopetra fu la prima grotta in Tessaglia ad essere stata scavata archeologicamente, e anche l’unica in Grecia ad avere una sequenza continua di depositi dal Paleolitico Medio fino alla fine del Neolitico. Questo è significativo, in quanto ha permesso agli archeologi di comprendere meglio la transizione dal modo di vivere del paleolitico al neolitico nella Grecia continentale.

Diverse scoperte interessanti sono state fatte attraverso lo studio archeologico della Grotta di Theopetra. Uno di questi, ad esempio, riguarda il clima nell’area nel periodo in cui la caverna era occupata. Conducendo analisi micromorfologiche sui campioni di sedimenti raccolti da ogni strato, gli archeologi sono stati in grado di determinare che durante l’occupazione della grotta c’erano stati periodi caldi e freddi. A seguito di questi cambiamenti climatici, anche la popolazione della grotta ha subito fluttuazioni.

Il muro più antico del mondo
Un’altra affascinante scoperta della Grotta di Theopetra sono i resti di un muro di pietra che un tempo chiudeva parzialmente l’ingresso della grotta. Questi resti sono stati scoperti nel 2010, e utilizzando un metodo relativamente nuovo di datazione noto come Optically Stimulated Luminescence, gli scienziati sono stati in grado di datare questo muro a circa 23.000 anni. L’età di questo muro, che coincide con l’ultima era glaciale, ha portato i ricercatori a suggerire che il muro fosse stato costruito dagli abitanti della grotta per proteggersi dal freddo esterno. È stato affermato che questa è la struttura artificiale più antica conosciuta in Grecia e forse anche nel mondo.

Un anno prima di questa incredibile scoperta, venne fato l’annuncio che erano state scoperte le tracce di almeno tre impronte di ominide impresse sul morbido pavimento di terra della grotta. In base alla forma e alle dimensioni delle impronte, è stato ipotizzato che fossero state lasciate da alcuni bambini di Neanderthal, di età compresa tra due e quattro anni, che avevano vissuto nella grotta durante il Paleolitico medio.

Nel 2009, la grotta di Theopetra è stata ufficialmente aperta al pubblico, anche se è stata temporaneamente chiusa un anno dopo, in quanto i resti del muro di pietra vennero scoperti in quell’anno. Anche se il sito archeologico è stato in seguito riaperto, è stato chiuso ancora una volta nel 2016, e rimane così per motivi di sicurezza, cioè per il rischio di frane.

Cinque cose sorprendenti che il DNA ha rivelato sui nostri antenati

Recentemente, i ricercatori hanno analizzato il DNA del “Cheddar Man” vecchio di 10.000 anni, uno degli scheletri più antichi della Gran Bretagna, per svelare quali fossero i primi abitanti di quella che ora è la Gran Bretagna. Ma questa non è la prima volta che il DNA di vecchi scheletri ha fornito risultati intriganti sui nostri antenati. I rapidi progressi nel sequenziamento genetico negli ultimi decenni hanno aperto una nuova finestra sul passato.


1. I nostri antenati hanno fatto sesso con i Neanderthal
Gli archeologi sapevano che per qualche tempo gli umani moderni e i Neanderthal vissero insieme in Europa e in Asia, ma fino a poco tempo fa la natura della loro convivenza era sconosciuta.

Infatti, dopo che il primo genoma mitocondriale completo di Neanderthal (DNA localizzato nei mitocondri della cellula) fu sequenziato nel 2008, c’era ancora incertezza sia tra gli archeologi che tra i genetisti sul fatto che i Sapiens si fossero incrociati con il nostro parente più prossimo.

Quando il genoma completo di un Neanderthal è stato sequenziato nel 2010, confrontandolo con il DNA umano moderno si è potuto dimostrare che tutti i popoli non africani hanno pezzi di DNA di Neanderthal nel loro genoma. Questo potrebbe essere successo solo se Sapiens e Neanderthal si fossero incrociati intorno a 50.000 anni fa, un risultato che è stato confermato pochi anni dopo.

2. L’incrocio ha permesso ai tibetani di vivere in montagna
Sorprendentemente, non erano solo gli incontri con gli uomini di Neanderthal che tenevano occupati i nostri antenati. Quando il DNA fu sequenziato da un dito fossilizzato proveniente da una grotta nelle montagne dell’Altaj della Siberia, che si pensava fosse di Neanderthal, l’analisi genetica dimostrò che si trattava in realtà di una nuova specie di uomo, distinta ma strettamente imparentata con i Neanderthal. L’analisi del suo intero genoma ha mostrato che anche questi “Denisovani” facevano sesso con i nostri antenati.

I tibetani, che vivono su alcune delle più alte montagne del mondo, sono in grado di sopravvivere ad altitudini alle quali la maggior parte delle persone è ostacolata dalla mancanza di ossigeno. L’analisi genetica ha dimostrato che i tibetani, insieme agli abitanti delle montagne etiopiche e andine, hanno adattamenti genetici speciali che consentono loro di elaborare l’ossigeno in questa rarefatta aria di montagna.

Ora sappiamo che questi adattamenti genetici all’altitudine nei tibetani – hanno una variante specifica di un gene chiamato EPAS1 – sono stati infatti ereditati attraverso l’accoppiamento ancestrale con i Denisovani.

Ne è risultato che miglioramenti nel sistema immunitario, nel metabolismo e nella dieta tra gli esseri umani moderni sono anche dovuti a varianti genetiche benefiche ereditate attraverso questo incrocio con Neanderthal e Denisovani.

3. I nostri antenati si sono evoluti in maniera sorprendentemente rapida
L’incrocio rappresenta solo una piccola parte dell’adattamento umano in tutto il mondo. Le analisi del DNA ci mostrano che, mentre i nostri antenati si muovevano in tutto il mondo, si sono adattati ad ambienti e diete diversi molto più rapidamente di quanto si pensasse in origine.

Un esempio da manuale di un adattamento umano è l’evoluzione della tolleranza al lattosio. La capacità di digerire il latte oltre i tre anni non è universale, e in passato si pensava che si fosse diffusa in Europa con l’agricoltura dal Medio Oriente, iniziando circa 10.000 anni fa.

Ma quando guardiamo il DNA delle persone vissute negli ultimi 10.000 anni, questo adattamento – che ora è comune nell’Europa settentrionale – non era presente fino a circa 4.000 anni fa, e anche allora, era ancora piuttosto raro. Ciò significa che la diffusione della tolleranza al lattosio in tutta Europa deve essere avvenuta incredibilmente rapidamente.

4. Il primo popolo britannico era di pelle scura
Il DNA del Cheddar Man, uno dei primi abitanti della Gran Bretagna, mostra che era molto probabile che avesse la pelle marrone scura e gli occhi azzurri. E, nonostante il suo nomignolo, sappiamo anche, dal suo DNA, che non riusciva a digerire il latte.

E’ affascinante, e forse sorprendente, scoprire che alcune delle prime persone che abitarono l’isola che ora è conosciuta come Gran Bretagna avessero la pelle scura e gli occhi blu, questa straordinaria combinazione non è del tutto imprevedibile dato ciò che abbiamo imparato sull’Europa del Paleolitico dal DNA antico. La pelle scura era in realtà abbastanza comune nei cacciatori-raccoglitori come il Cheddar Man che vivevano in Europa nel periodo in cui visse lui – e gli occhi azzurri erano presenti in giro per l’Europa dell’Era Glaciale.

5. Gli immigrati dall’est hanno portato la pelle bianca in Europa
Quindi, se la pelle scura era comune in Europa 10.000 anni fa, in che modo gli europei ottennero la loro pelle bianca? Non sono rimasti cacciatori-raccoglitori in Europa e ne sono rimasti pochissimi in giro per il mondo. L’agricoltura ha sostituito la caccia come stile di vita, e in Europa sappiamo che l’agricoltura si è diffusa dal Medio Oriente. La genetica ci ha insegnato che questo cambiamento comportò anche un movimento significativo delle persone.

Ora sappiamo che ci fu anche un grande afflusso di persone dalla steppa russa e ucraina circa 5.000 anni fa. Oltre al DNA, il popolo Yamnaya portò cavalli domestici e la ruota in Europa – e forse anche il proto-indoeuropeo, la lingua da cui provengono quasi tutte le lingue europee moderne.

Una buona scommessa per la provenienza della pelle bianca è che sia stata introdotta dagli Yamnaya o da gruppi di immigrati mediorientali. Diventò poi onnipresente a causa dei suoi benefici come adattamento ai bassi livelli di luce solare: si pensa che una pigmentazione della pelle più leggera aiuti le persone ad assorbire meglio la luce solare e a sintetizzare la vitamina D da essa.

Un anziano Neanderthal, in un lontano passato, è sopravvissuto grazie ad un piccolo aiuto dei suoi amici

Un vecchio Neanderthal vissuto circa 50.000 anni fa, che aveva subito molteplici lesioni e altre degenerazioni, era diventato sordo e deve essersi affidato all’aiuto di altri membri del suo gruppo per evitare di diventare una preda e sopravvivere fino ai 40 anni, è quanto mostra una nuova analisi pubblicata il 20 ottobre sul giornale online PLoS ONE.

Più della perdita di un avambraccio, della zoppia e di altre lesioni, la sua sordità lo avrebbe reso facile preda per i carnivori ubiquitari presenti nel suo ambiente e lo avrebbe reso dipendente da altri membri del suo gruppo sociale per la sopravvivenza“, ha dichiarato Erik Trinkaus, co-autore dello studio e professore di antropologia alla Arts & Sciences at Washington University in St. Louis.

L’esemplare è conosciuto come Shanidar 1; i resti del Neandertal sono stati scoperti nel 1957 durante gli scavi nella grotta di Shanidar nel Kurdistan iracheno da Ralph Solecki, archeologo americano e professore emerito presso la Columbia University.

Studi precedenti sul cranio di Shanidar 1 e su altri resti scheletrici avevano evidenziato le sue molteplici lesioni. Aveva ricevuto un serio colpo alla faccia, una frattura e forse l’amputazione del braccio destro all’altezza del gomito, lesioni alla gamba destra, nonché una condizione sistematica degenerativa.

In una nuova analisi dei resti, Trinkaus e Sébastien Villotte del Centro nazionale francese per la ricerca scientifica confermano che le escrescenze ossee presenti nei canali uditivi di Shanidar 1 avrebbero provocato una seria perdita dell’udito. Oltre alle sue altre debilitazioni, questa privazione sensoriale l’avrebbe reso altamente vulnerabile nel contesto del Pleistocene.

Come hanno notato i co-autori dello studio, la sopravvivenza come cacciatore-raccoglitore nel Pleistocene presentava numerose sfide e tutte queste difficoltà sarebbero state evidenziate in modo significativo con disfunzioni sensoriali. Come altri neandertaliani che sono sopravvissuti nonostante le varie lesioni e l’uso limitato delle braccia, Shanidar 1 ha probabilmente richiesto un sostegno sociale significativo per raggiungere la vecchiaia.

Le disabilità di Shanidar 1, e soprattutto la sua perdita uditiva, rafforzano la certezza di un’umanità di base presente in questi umani arcaici molto diffamati, i neandertaliani“, ha affermato Trinkaus, professore al Mary Tileston Hemenway.

L’analisi delle scanalature dei denti dei Neandertal rivela prove di cure odontoiatriche preistoriche

Neanderthal che curano i denti?
Secondo un nuovo studio condotto da un ricercatore dell’Università del Kansas, la scoperta di scanalature multiple dovute all’uso di stuzzicadenti e segni di altre manipolazioni sui denti di un Neanderthal di 130.000 anni fa sono la prova dell’esistenza di una sorta di odontoiatria preistorica.
Come un pacchetto, questi dati si incastrano tra loro evidenziando un problema dentale che il Neanderthal aveva e che stava cercando presumibilmente di curare da solo, con l’uso di stuzzicadenti o altri atrezzi che lasciarono dei solchi, delle rotture e anche dei graffi sul suo premolare“, ha detto David Frayer, professore emerito di antropologia . “E’ stata un’interessante connessione o insieme di fenomeni che si adattano maggiormente al comportamento che ci aspetteremmo da un uomo moderno. Tutti abbiamo avuto mal di denti e tutti sanno cosa vuol dire avere un problema con un dente danneggiato“.
Il Bollettino della International Association for Paleodontology ha recentemente pubblicato lo studio. I ricercatori hanno analizzato quattro denti mandibolari isolati ma associati sul lato sinistro della bocca di un Neanderthal. I co-autori di Frayer sono Joseph Gatti, un dentista di Lawrence, Janet Monge, dell’Università della Pennsylvania, e Davorka Radovčić, curatore presso il Museo di storia naturale croato.
I denti sono stati ritrovati nel sito di Krapina in Croazia dove Frayer e Radovčić hanno fatto diverse scoperte sulla vita neandertaliana, incluso uno studio ampiamente riconosciuto del 2015, pubblicato in PLOS ONE, su un set di artigli di aquila che presentavano segni di tagli ed erano stati trasformati in gioielli.
I denti e tutti i fossili Neanderthal di Krapina sono stati scoperti più di 100 anni fa nel sito, originariamente scavato tra il 1899 e il 1905.
Tuttavia, Frayer e Radovčić negli ultimi anni hanno riesaminato molti elementi raccolti dal sito.
In questo caso, hanno analizzato i denti con un microscopio ottico per documentare l’usura occlusale, la formazione di scanalature dovute all’uso di stuzzicadenti, graffi dentinali e fratture dello smalto ante mortem.
Anche se i denti erano isolati, i ricercatori precedenti erano stati in grado di ricostruire il loro ordine e la loro posizione nella bocca maschile o femminile del Neanderthal. Frayer ha detto che i ricercatori non recuperarono la mandibola per cercare prove di malattie parodontali, ma i graffi e le scanalature sui denti indicano che probabilmente provocarono a quest’individuo preistorico irritazione e disagio per un certo periodo di tempo.
Hanno scoperto che il premolare e il molare M3 vennero spinti fuori dalle loro posizioni normali. Associato a ciò, trovarono sei scanalature tra questi due denti e i due molari dietro di loro.
I graffi indicano che questo individuo stava spingendo qualcosa nella sua bocca per arrivare a quel premolare contorto“, ha detto Frayer.
Le caratteristiche del premolare e del terzo molare sono associate a diversi tipi di manipolazioni dentali.  I ricercatori hanno escluso che qualcosa possa essere accaduto ai denti dopo che il Neanderthal è morto soprattutto perché le schegge sui denti erano sul lato verso la lingua e ad angoli diversi.
Le passate ricerche svolte sui dati fossili hanno identificato scanalature che risalgono a quasi 2 milioni di anni fa, ha detto Frayer. Non hanno identificato ciò che il Neanderthal avrebbe usato per produrre queste scanalature, ma probabilmente si è trattato di un osso o di un fusto di erba.
Non sorprende troppo che un Neanderthal abbia fatto questo, ma per quanto ne so, non esiste un campione che combina tutti questi interventi insieme in un modello che indichi che lui o lei stava cercando presumibilmente di trattare il problema” ha detto Frayer.
Le testimonianze di graffi e manipolazioni dentali è interessante anche alla luce della scoperta della capacità degli abitanti di Krapina di modellare artigli d’aquila in gioielli, dato che la gente spesso pensa ai Neanderthal come a creature con abilità subumane.
Questo si inserisce in un modello che vede i Neanderthal come individui in grado di modificare il loro ambiente personale utilizzando strumenti“, ha detto Frayer, “perchè le scanalature dentali, sono state fatte con ossa o con erba, o con chissà cosa; i graffi e le scheggiature nei denti, ci mostrano che i neandertaliani stavano facendo qualcosa dentro le loro bocche per trattare l’irritazione dentale, o almeno ci provavano“.

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Il DNA della placca dentale dei Neanderthal mostra che utilizzavano l’aspirina

L’antico DNA trovato nella placca dentale dei Neanderthal – i nostri parenti estinti più vicini – ha fornito notevoli nuove intuizioni sul loro comportamento, la dieta e la storia evolutiva, compreso il loro uso della medicina naturale per trattare il dolore e la malattia.

In uno studio pubblicato sulla rivista Nature, un team internazionale guidato dalla University of Adelaide’s Australian Centre for Ancient DNA (ACAD) e la Dental School, con l’Università di Liverpool nel Regno Unito, ha rivelato la complessità del comportamento dei Neandertal, tra cui le differenze nella dieta tra i vari gruppi e la loro conoscenza della medicina naturale.

La placca dentale ha intrappolato i microrganismi che vivevano nella loro bocca e gli agenti patogeni presenti nel tratto respiratorio e gastrointestinale, così come i pezzetti di cibo bloccati nei denti preservandone il DNA per migliaia di anni“, dice una delle autrici dello studio, Dr Laura Weyrich, ARC Discovery Early Career Research Fellow con ACAD.

L’analisi genetica del DNA ‘racchiuso’ nella placca, rappresenta una finestra unica sulla vita dei Neandertal – rivelando nuovi dettagli su ciò che mangiavano, su come era la loro salute in che modo l’ambiente ha influenzato il loro comportamento.

Il team internazionale ha analizzato e confrontato i campioni di placca dentale di quattro Neanderthal trovati presso i siti rupestri di Spy in Belgio e El Sidrón in Spagna. Questi quattro campioni vanno da 42.000 a circa 50.000 anni fa e sono la placca dentale più antica in assoluto ad essere stata geneticamente analizzata.

Abbiamo scoperto che i Neanderthal della cava di Spy si nutrivano del rinoceronte lanoso e dei mufloni Europei, integrando la dieta con funghi porcini,” dice il professor Alan Cooper, direttore del ACAD. “Quelli della cava di El Sidrón d’altra parte non hanno mostrato alcuna evidenza di consumo di carne, ma sembravano invece avere una dieta in gran parte vegetariana, che comprendeva pinoli, muschio, funghi e corteccia d’albero, il che mostra stili di vita molto diversi tra i due gruppi.

Una delle scoperte più sorprendenti, tuttavia, è stata fatta in un Neandertal di El Sidrón, che soffriva di un ascesso dentale visibile sulla mandibola. La placca ha dimostrato che aveva anche un parassita intestinale che provoca diarrea acuta, quindi chiaramente era molto malato. Si è scoperto che mangiava corteccia di pioppo, che contiene l’acido salicilico, un antidolorifico (il principio attivo dell’aspirina), e abbiamo potuto anche rilevare tracce di un antibiotico naturale (Penicillium) non visto in altri campioni“.

A quanto pare, i Neanderthal possedevano una buona conoscenza delle piante officinali e delle loro proprietà anti-infiammatorie e antidolorifiche, e sembra che si auto-medicassero. L’uso di antibiotici sarebbe molto sorprendente, in quanto questo è successo più di 40.000 anni prima che noi sviluppassimo la penicillina. Certo i nostri risultati contrastano nettamente con la visione piuttosto semplicistica dei nostri antichi parenti persente nella fantasia popolare.

I Neanderthal e gli esseri umani antichi e moderni condividevano anche molti microbi che causavano malattie, tra cui i batteri che causano la carie e le malattie gengivali. La placca ha permesso la ricostruzione nel Neandertal di uno dei più antichi genomi microbici mai sequenziati: Methanobrevibacter oralis, un microbo che può essere associato a malattie gengivali. Sorprendentemente, la sequenza del genoma suggerisce che Neanderthal e Sapiens si sono scambiati gli agenti patogeni non più tardi di 180 mila anni fa, molto tempo dopo la divergenza delle due specie.

Il team ha anche osservato quanto rapidamente la comunità microbica orale è cambiata nella storia recente. La composizione della popolazione batterica orale nel Neandertal e nei Sapiens antichi e moderni è strettamente correlata con la quantità di carne nella dieta, con i Neandertal spagnoli raggruppati con gli scimpanzé e i nostri antenati dell’Africa. Al contrario, i batteri dei Neandertal belgi sono simili a quelli dei primi cacciatori-raccoglitori, e abbastanza vicini all’uomo moderno e ai primi agricoltori.

Non solo possiamo ora accedere ad una prova diretta di ciò che i nostri antenati mangiavano, ma le differenze nella dieta e negli stili di vita sembrano anche trovare riscontro nei batteri commensali che vivevano nelle bocche di entrambi Neanderthal e Sapiens“, dice il professor Keith Dobney, dell’Università di Liverpool.

Le principali modifiche in ciò che mangiamo hanno, tuttavia, alterato in modo significativo l’equilibrio di queste comunità microbiche nel corso di migliaia di anni, che a loro volta continuano ad avere conseguenze fondamentali per la nostra salute e il benessere. Questa straordinaria finestra sul passato ci sta’ fornendo nuovi modi per esplorare e capire la nostra storia evolutiva attraverso i microrganismi che vivevano in noi e con noi.

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I Neanderthal hanno costruito un misterioso circolo sotterraneo 175.000 anni fa

Hanno lavorato alla luce delle torce, seguendo la stessa procedura ora dopo ora: prendere una stalagmite dal pavimento della grotta, toglierne la punta e la base, e adagiarla con le altre.

Oggi possiamo solo immaginare il motivo per cui un gruppo di uomini di Neanderthal ha costruito una serie di grandi strutture di stalagmiti in una grotta francese – ma il fatto che l’hanno fatto fornisce un raro sguardo sul potenziale del nostro cugino estinto per l’organizzazione sociale in un ambiente stimolante.

Sono finiti i giorni in cui pensavamo al Neanderthal come grezzo e poco intelligente.

L’evidenza archeologica suggerisce ora che erano in grado di pensiero simbolico, avevano una conoscenza di base della chimica, della medicina e della cucina, e forse avevano qualche capacità di parlare. Essi possono anche aver insegnato agli esseri umani moderni nuove abilità artigianali, quando le due specie si sono incontrate e incrociate.

Una nuova valutazione di elementi di prova dalla grotta di Bruniquel, nei pressi di Tolosa, nel sud-ovest della Francia, suggerisce ancora una maggiore sofisticazione nei Neanderthal. In una camera a 336 metri dall’ingresso della grotta, sono state trovate strutture enigmatiche, tra cui un anello di 7 metri di diametro costituito da stalagmiti staccate dal pavimento della caverna.

La crescita del calcare naturale ha cominciato a coprire le varie parti della struttura. Per riuscire a datare queste escrescenze un team guidato da Jacques Jaubert presso l’Università di Bordeaux potrebbe cercare di ricavare un’età approssimativa dalla costruzione delle stalagmiti.

Se ne è dedotto che abbiano circa 175 mila anni di età, il che significa che precedono tranquillamente l’arrivo degli esseri umani moderni in Europa. Sono stati costruiti in un’epoca in cui i Neanderthal erano gli unici Ominini della regione.

Le strutture di stalagmiti sono alte 50 centimetri in alcuni punti, spiega Jaubert. Sono costituiti da circa 400 singole stalagmiti con un peso complessivo di circa 2 tonnellate.

«Doveva prendere tempo [spostarle],” dice – anche se esattamente quanto tempo ha impiegato l’uomo di Neanderthal per costruire le strutture non è chiaro. “Come accade spesso nella preistoria, la misurazione del tempo non è facile.

Quello che sappiamo è che le strutture sono state costruite in condizioni difficili ed oscure e i costruttori non avevano luce naturale ad aiutarli. In effetti, la squadra di Jaubert ha trovato tracce di fuoco in diversi punti intorno e sulle strutture.

La spiegazione più semplice è che le strutture siano servite come una sorta di riparo o rifugio – forse le stalagmiti delle “pareti” hanno sostenuto un tetto di legno deperibile, per esempio – ma non ci sono altri manufatti e ci sono pochi segni di attività domestica nella camera, al di là della presenza di un frammento osseo carbonizzato che forse apparteneva ad un orso o ad un grande erbivoro.

Questo permette di confrontarlo con molti siti rupestri successivi come Chauvet, un sito di 30.000 anni occupato da umani moderni che è ricco di arte rupestre, ma conteneva una manciata di manufatti. Quindi, forse Bruniquel – come Chauvet – è servito a qualche ruolo rituale. Se così fosse fornirebbe ulteriori prove della capacità del Neanderthal di possedere pensiero simbolico.

Paola Villa dell’Università del Colorado a Boulder aveva già detto in precedenza che gli uomini di Neanderthal erano da considerare sullo stesso tipo di piano intellettuale degli esseri umani moderni. Lei dice che la nuova scoperta dà peso alle sue argomentazioni.

Villa sottolinea che la grotta di Bruniquel è stata effettivamente scoperta e studiata nel 1990. Anche allora, sembrava probabile che gli uomini di Neanderthal avessero organizzato le stalagmiti, perché la datazione al carbonio dell’osso singolo carbonizzato trovato sul sito suggeriva che era precedente all’arrivo degli esseri umani moderni in Europa. Ma fino ad ora pochi ricercatori sono stati veramente consapevoli dell’esistenza delle strutture.

Questo in parte perché il lavoro precedente non è stato pubblicato dalla letteratura scientifica internazionale, ma Villa pensa che ci fosse un altro motivo per cui i reperti di Bruniquel sono stati trascurati negli ultimi anni ’90 e dei primi anni 2000: il pensiero scientifico corrente principale del momento semplicemente aveva respinto l’idea del Neanderthal come creatura intelligente e sofisticata.

[E] ha funzionato contro il punto di vista prevalente e schiacciante che voleva i Neanderthal inferiori rispetto agli esseri umani moderni“, afferma Villa.

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Abbiamo ricevuto in eredità ‘rischi per la salute’ dagli uomini di Neanderthal

Alcuni casi di depressione, tra gli altri, potrebbero essere disturbi influenzati dalla nostra eredità Neanderthal.

Gli scienziati pensano che una serie di patologie, tra cui alcune malattie della pelle e anche una tendenza alla dipendenza dal tabacco, abbiano forti legami con il DNA ereditato dai nostri antichi cugini evolutivi.
Una squadra guidata dagli Stati Uniti ha trovato delle associazioni utili per la ricerca di variazioni genetiche di Neanderthal in 28.000 persone viventi ai nostri giorni.
Lo studio è pubblicato sulla rivista Science ed è il più grande del suo genere fino ad ora.
Voglio sottolineare che tutto questo non è direttamente causale“, ha detto l’autore senior della ricerca, il Dr Tony Capra dalla Vanderbilt University di Nashville, Tennessee.
Le malattie associate che abbiamo identificato sono complesse, e dipendono anche da un gran numero di fattori genetici e ambientali. In molti casi il contributo dei Neanderthal è significativo, ma non è come essere condannati ad essere un fumatore per tutta la vita solo perché si ha quel po di ‘DNA di Neanderthal’“, ha detto a BBC News.

Coaguli di sangue

Si riconosce ora che i nostri antenati diretti si sono incrociati con gli uomini di Neanderthal circa 50.000 anni fa, quando siamo entrati in Eurasia dall’Africa.
Questa interazione ha lasciato il segno su molte persone di origine europea viventi  oggi: i loro genomi contengono tra l’1% e il 4% di DNA Neanderthal.
La rivelazione nasce da un recente lavoro che legge l’intero modello genetico di Neanderthal – analisi resa possibile attraverso l’esame dei loro resti fossili.

Il Dr Capra e colleghi hanno spulciato questo antico “codice della vita” poco per volta, analizzando gli “errori di ortografia” – quelli che vengono chiamati polimorfismi a singolo nucleotide, o SNP. E poi, con l’accesso a un enorme database di cartelle cliniche ospedaliere anonime, sono andati alla ricerca di quelle stesse variazioni nel DNA di quasi 30.000 persone.
Il team ha identificato 135.000 SNP in pazienti moderni che molto probabilmente hanno antenati Neanderthal.

Una volta che si hanno queste informazioni, si può iniziare a verificare se ci sia un’influenza sul rischio di malattie,” ha spiegato il dottor Capra.
Forti correlazioni sono state trovate per 12 caratteri, tra cui un aumento della tendenza verso i problemi del sistema immunitario, infarto, e malattie del sangue.
Una di queste associazioni riguarda l’ipercoagulabilità. Nei tempi antichi, sarebbe stato molto utile una coagulazione del sangue più rapida: una ferita si sarebbe chiusa più velocemente e un’infezione avrebbe potuto trovare più difficoltà ad instaurarsi.
Ma in ambiente moderno, dove le persone non vanno più a cacciare gli animali selvatici pericolosi, il tratto è decisamente meno vantaggioso. L’ipercoagulazione può aumentare il rischio di ictus, embolia e complicazioni durante la gravidanza.

Ciò che colpisce, dice Tony Capra, è il numero di associazioni che sembrano avere la loro origine da interazioni ambientali.
Quando i nostri antenati si trasferirono fuori dall’Africa verso Medio Oriente, Asia ed Europa, sarebbero entrati in ambienti molto diversi rispetto all’Africa – diversi in termini di clima, di dieta e soprattutto in termini di agenti patogeni che hanno incontrato.
I Neanderthal avevano vissuto in questi nuovi ambienti per centinaia di migliaia di anni essendoci arrivati prima, e si sono meglio adattati a questi ambienti unici. Quindi l’ipotesi è che nell’incrocio con i Neanderthal, i nostri antenati abbiano ottenuto alcuni di questi vantaggi adattivi, senza dover evolvere essi stessi.

Il Dr Capra spera che lo studio sulla genetica dei Neanderthal aprirà nuove rotte per capire la malattia, le sue cause e come trattarla.
Il ricercatore Vanderbilt ha presentato il suo lavoro a Washington DC in occasione della riunione annuale della American Association for the Advancement of Science, gli editori della rivista Science.

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DNA sapiens trovato in una donna Neanderthal

I Sapiens e i Neanderthal potrebbero essere collegati da molto prima di quanto si pensasse.
Un gruppo internazionale di ricercatori riporta online il 17 febbraio a Nature che i primi antenati degli esseri umani provenienti dall’Africa si sono incrociati con i Neanderthal circa 110.000 anni fa. I ricercatori hanno scoperto che la mescolanza genetica ha lasciato il segno nel DNA di un Neandertal siberiano. Molti uomini oggi portano nel loro patrimonio genetico pezzi DNA di Neandertal, ma questa è la prima volta che il DNA Sapiens è stato trovato incorporato nei geni di un Neanderthal.
Se i dati del ritrovamento sono corretti, significa che l’interazione tra Sapiens e Neanderthal va più indietro ed è più complicata di quanto gli scienziati presumevano, dice Sarah Tishkoff, una genetista evolutiva presso la University of Pennsylvania, che non è stata coinvolta nello studio.
I genetisti sapevano che i primi esseri umani moderni e i Neanderthal si accoppiavano nel periodo che va da circa 47.000 a 65.000 anni fa (SN: 6/13/15, p. 11). La prova di tale incrocio dell’età della pietra è stato scoperto quando i ricercatori hanno trovato tracce di DNA di Neandertal che era scivolato nelle pagine del libro di istruzioni genetico umano. Oggi, dall’1,5 per cento al 4 per cento circa del genoma dei non-africani si compone di DNA di Neandertal. Alcuni frammenti di DNA possono aumentare il rischio di alcune malattie (SN online: 2/11/16).
Gli scienziati erano perplessi sul perché non avevano trovato segni di incrocio nel genoma di Neandertal, dice Graham Coop, un genetista evolutivo presso la University of California, Davis. Nessuno poteva dire se l’assenza di DNA umano in Neandertal era dovuta alla biologia o a pratiche culturali – come ad esempio l’eliminazione dei bambini ibridi – impedendo così al DNA Sapiens di miscelarsi nel patrimonio genetico Neandertal, o semplicemente fosse il prodotto di dati mancanti, siccome il DNA di pochissimi Neanderthal è disponibile. La nuova scoperta indica che il DNA ha viaggiato in entrambe le direzioni.
Adam Siepel, un biologo computazionale a Cold Spring Harbor Laboratory di New York e colleghi, hanno scoperto che dall’1 per cento al 7,1 per cento circa del DNA di una anziana donna Neandertal siberiana vissuta 50.000 anni fa contiene tracce di DNA Sapiens. Il dito del piede di quella donna, che si trova nella stessa grotta sui monti Altai nella quale si trovano i fossili conosciuti di alcuni nostri cugini Sapiens di un ramo estinto chiamati Denisovani, ha prodotto alcuni dei reperti di DNA di Neandertal meglio conservati mai analizzati (SN:. 1/25/14, pag 17 ).
Siepel e colleghi hanno sequenziato il DNA dal cromosoma 21 dei Neandertal di Altai e lo hanno confrontato con il cromosoma 21 del DNA di uomini moderni e di altri due Neanderthal, uno dalla cava di El Sidrón in Spagna e uno dalla cava di Vindija in Croazia. Si è scoperto che il Neandertal dell’Altai ha in comune più DNA con gli uomini moderni rispetto ai due Neanderthal europei. I primi esseri umani devono aver lasciato i loro frammenti di DNA nel manuale di istruzioni genetiche degli abitanti dell’Altai dopo che la popolazione cui appartenevano gli antenati della donna di Neandertal ritrovata si separarono dai Neandertal europei. Quella spaccatura è avvenuta tra 68.000 e 167.000 anni fa.
Come sia successo esattamente che i Sapiens si sono accoppiati con gli antenati dei Neanderthal dell’Altai non è chiaro. Quei Sapiens sembrano essere allo stesso tempo correlati a tutte le attuali etnie africane. Potrebbero essere gli antenati diretti di tutti gli africani. Oppure potrebbero appartenere a un gruppo che si scisse dalla popolazione che avrebbe dato luogo alle etnie africane di oggi, ma non ha lasciato discendenti moderni. “Forse stiamo ottenendo campioni di popolazioni che proprio non ce l’hanno fatta“, spiega Tishkoff.
E’ anche sconosciuto quando è iniziato l’incrocio, dice Siepel. “Tutto questo è una sorta di lettura delle foglie di tè.” Più DNA Neandertal potrebbe aiutare a individuare dove e quando i Sapiens e i Neanderthal hanno cominciato a mescolarsi.
Siepel dice che alcune ipotesi sulla migrazione umana adesso hanno bisogno di essere riviste alla luce delle nuove prove genetiche. “La timeline è difficile da conciliare con un modello dominante di evoluzione umana con un unica grande migrazione fuori dall’Africa nel periodo che va da 50.000 a 60.000 anni fa circa“, dice Siepel. A proposito del ritrovamento fatto dal suo gruppo, sottolinea che è “rafforza abbastanza l’idea di una migrazione precoce fuori dall’Africa“.

I Neanderthal si sono estinti a causa delle loro mascelle deboli? Ai nostri antichi cugini mancavano i geni per masticare e digerire i duri farinacei, è quello che rivela uno studio.

  • I genetisti della Pennsylvania State University hanno analizzato il DNA di questi antichi parenti dell’Homo sapiens per cercare i geni che erano coinvolti nella masticazione e nel gusto.
  • Ai Neanderthal mancavano i geni presenti nelle specie con mascelle potenti come gli scimpanzé.
  • Avevano anche un gene unico coinvolto nella rilevazione di sostanze chimiche amare (potenzialmente pericolose) negli alimenti.
  • Ciò suggerisce che preferivano piante molto diverse da quelle che mangiamo oggi.
  • I loro geni suggeriscono che possono avere avuto dei problemi con l’amido degli ortaggi a radice.
  • Ai Neanderthal mancavano anche i geni necessari per digerire il lattosio presente nel latte vaccino.

I Neanderthal probabilmente cucinavano il cibo prima di mangiarlo, ma avrebbero avuto grossi problemi nel digerire le verdure a radice, è quello che emerge da un nuovo studio.
I genetisti hanno analizzato il DNA dai resti dei Neanderthal e di un altro antico parente degli uomini, i Denisoviani.
I ricercatori hanno scoperto che a questi preistorici antenati degli uomini moderni mancavano i geni chiave necessari a masticare i cibi duri – proprio come gli esseri umani che vivono oggi.
Gli scimpanzé, i primati nostri parenti viventi più vicini, hanno ancora questi geni della masticazione in quanto hanno bisogno di masticare cibo crudo e duro.

Gli scienziati hanno anche scoperto che i Neanderthal e i loro cugini Denisoviani possono aver avuto grossi problemi nel digerire gli alimenti amidacei come le verdure a radice.
Questo perché, come gli scimpanzé, avevano poche copie dei geni che rilasciano gli enzimi digestivi specifici nella saliva, enzimi che iniziano a digerire l’amido mentre viene masticato.
Gli esseri umani moderni hanno circa sei copie di questi geni, mentre i Neanderthal ne avevano solo due.
I Neanderthal inoltre, potrebbero aver mangiato il cibo in modo diverso da come facciamo noi oggi e forse gradivano piante che noi troviamo inappetibili.

I ricercatori hanno anche scoperto che i Neanderthal avevano una variante completamente unica di geni responsabili della degustazione di composti particolarmente amari.
Mancano anche altri due recettori del gusto presenti negli scimpanzé per quanto riguarda la degustazione dei cibi amari.

I risultati sollevano interrogativi interessanti sul fatto che le differenze nella dieta dei Neanderthal, rispetto a quella degli esseri umani moderni, abbia portato alla loro estinzione.
La mancanza di enzimi digestivi nella loro saliva potrebbe significare che hanno incontrato maggiori problemi nell’estrarre energia dai tuberi amidacei rispetto alle loro controparti Homo sapiens.
I cambiamenti della vegetazione nell’ambiente nel quale vivevano avrebbero significato anche che alcuni dei loro cibi preferiti sono scomparsi.

Mentre si sa che gli uomini di Neanderthal, vissuti da 280.000 a 40.000 anni fa, sono noti per aver imparato a controllare il fuoco, poco si sa circa il cibo che mangiavano.
L’analisi dei loro denti fossilizzati ha fornito alcuni indizi sul fatto che potrebbero aver usato il fuoco per cuocere il cibo.
Ora il nuovo studio ha fornito ulteriori prove che effettivamente cucinavano.
Il cucinare è visto come una innovazione fondamentale che ha guidato il corso dell’evoluzione umana in quanto rende più facilmente disponibili per l’organismo, durante la digestione, importanti sostanze nutritive e più elevati livelli di grassi.

Il professor George Perry, un antropologo della Pennsylvania State University, che ha guidato la ricerca, ha detto: “Un certo numero di importanti transizioni alimentari si sono verificate durante i sei milioni di anni di evoluzione degli ominidi, tra cui un sostanziale aumento del consumo di carne e di amido, la cottura del cibo, e la domesticazione di piante e animali. Noi ipotizziamo che la perdita funzionale di un gene che codifica per un’importante proteina funzionale dei muscoli masticatori potrebbe benissimo essere stata la conseguenza del controllo del fuoco ottenuto dagli ominidi e l’avvento di un comportamento coerente con la cottura dei cibi, che si traduce in un sostanziale ammorbidimento del cibo e riduce la necessità di un forte apparato masticatorio.

Il professor Perry, insieme con i colleghi della Cornell University e della University of Texas, ha analizzato le sequenze del genoma pubblicate ed ottenute dai resti fossili di Neanderthal e Denisovani.
Si pensa che i Denisovani fossero un gruppo di ominidi fratelli dei Neanderthal, che si scissero da un antenato comune circa 600.000 anni fa.
Si pensa che essi siano vissuti più a est rispetto agli uomini di Neanderthal e che si diffusero poi attraverso l’Europa; le due specie si sono poi estinte intorno allo stesso periodo.

Lo studio ha evidenziato che, come i loro cugini umani moderni, ad entrambi questi ominidi estinti mancava la proteina MYH16, che si trova nelle fibre muscolari dei grandi primati muniti di potenti mascelle.
A differenza dell’uomo moderno, tuttavia, non avevano i geni necessari per digerire il lattosio del latte vaccino. Questo si pensa si sia sviluppato con l’avvento dell’agricoltura, qualche tempo dopo.
Ai due antichi ominidi mancavano anche i geni necessari per la degustazione del cibo amaro che sono presenti negli scimpanzé – TAS2R62 e TAS2R64.
Tuttavia, l’uomo di Neanderthal aveva una versione unica di un altro gene, che permette di riconoscere il sapore amaro, chiamato TAS2R38.
Questo gene è noto per essere essenziale per percepire il sapore amaro di una sostanza chimica chiamata phenylthiocarbamide (PTC) e altre sostanze chimiche correlate.
Nel frutto dell’Antidesma bunius (un tipo di alloro) si nota la presenza di sostanze chimiche simili alla PTC che possono essere percepite solo dalle persone con questo gene.
Circa il 70 per cento delle persone possono sentire la PTC, ma questo dato varia in funzione della popolazione – il 42 per cento degli aborigeni australiani e degli abitanti della Papua Nuova Guinea non possono percepirla.

Le nuove scoperte, pubblicate sul Journal of Human Evolution (http://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0047248414002644), suggeriscono che, mentre gli uomini di Neanderthal potrebbero essere stati in grado di sentire questo sapore amaro, probabilmente questa loro capacità era ristretta ad uno specifico sottogruppo di queste sostanze chimiche.
Ciò significa che forse avrebbero potuto evitare alcuni tipi di alimenti, potenzialmente velenosi, a causa del loro sapore amaro.

L’uomo di Neanderthal e i Denisoviani avevano inoltre solo due copie del gene che codifica per l’amilasi, che serve per digerire l’amido degli ortaggi a radice e che si trova nella saliva, molto meno rispetto agli esseri umani moderni.

Alcuni esperti hanno suggerito che i Neanderthal mangiassero grandi qualità di ortaggi a radice, che sono una ricca fonte di energia, utile nel loro stile di vita di cacciatori-raccoglitori.

Tuttavia, il professor Perry ha detto: “Possiamo solo concludere che se i primi ominidi consumavano grandi quantità di alimenti ricchi di amido, come ipotizzato, allora lo stavano probabilmente facendo senza i benefici digestivi dovuti al successivo aumento della produzione di amilasi nella saliva.
Parlando al Mail Online, ha aggiunto: “
Credo che l’effetto sul benessere fisico di avere solo due copie funzionali per la produzione dell’amilasi nella saliva, fosse probabilmente relativamente piccolo rispetto a coloro che ne avevano di più.
Non è che io non creda nell’importanza di questo fatto. Ci sono stati probabilmente una serie di altri fattori che sono stati più importanti per il successo riproduttivo umano e dei Neanderthal e per la storia di queste popolazioni
”.

Il professor Perry ed i suoi colleghi sperano che, ottenendo più dati sul genoma dei Neanderthal, si conoscerà meglio l’influenza che i loro geni hanno avuto sulla loro dieta, e il tutto dovrebbe diventare più chiaro.

I ricercatori hanno anche detto che potrebbe essere eventualmente possibile svelare esattamente ciò che i Neanderthal sentivano quando assaggiavano i cibi esaminando i recettori coinvolti nel recepimento degli odori.
I ricercatori hanno aggiunto: “La tempistica con la quale si sono acquisiti e persi i geni dei recettori olfattivi e le alterazioni funzionali di essi, sono in grado di fornire approfondimenti sull’evoluzione alimentare e sull’ecologia evolutiva di questi ominidi.
Questa analisi è attualmente rallentata dalla nostra limitata comprensione delle conseguenze funzionali di specifiche variazioni nei recettori olfattivi e dalle brevi sequenze ottenute solitamente dal DNA antico, che spesso non possono essere attribuite univocamente a specifici geni di recettori olfattivi molto simili. Siamo fiduciosi in un futuro progresso su tutti questi fronti
”.

Il professor Chris Stringer, esperto di evoluzione umana presso il Natural History Museum di Londra, ha detto che gli uomini di Neanderthal potrebbero aver perso i geni legati alla presenza di potenti mascelle perché hanno cominciato a mangiare cibi più morbidi.
Egli ha detto: “
Una cosa che viene spesso lasciata fuori dal dibattito su cottura e digestione dei cibi è il fatto che mangiare il midollo osseo e il cervello delle prede in genere richiede molto meno masticazione rispetto alle fibre muscolari.
Sappiamo dalle tracce di macellazione preistoriche che i primi umani accedevano sicuramente a queste risorse alimentari altamente nutrienti delle carcasse, e probabilmente le consumavano crude, anche se conoscevano già l’uso del fuoco.
Laura Buck ed io stiamo ricercando quella che abbiamo chiamato ‘
gastrofagia‘, il consumo, cioè, degli stomaci degli animali e del loro contenuto.
Abbiamo scoperto che questo aspetto viene trascurato ma era in realtà un comportamento comune in questi cacciatori-raccoglitori, e sembra molto probabile che sia stato prevalente in ominidi come l’uomo di Neanderthal.
Se è così, sarebbero stati in grado di accedere alle parti predigerite delle piante rimaste nel chimo dello stomaco, risparmiando un sacco di tempo per la raccolta, e avrebbero beneficiato del foraggiamento e della predigestione effettuate delle loro prede.

Il dr. Simon Underdown, un antropologo della Oxford Brookes University, ha avvertito che, mentre il genoma potrebbe fornire alcune tracce di quello che gli uomini di Neanderthal e gli altri antichi antenati dell’uomo erano, allo stesso tempo potrebbe essere fuorviante.
Egli ha detto: “Noi condividiamo qualcosa come il 40% del nostro DNA con le banane, quindi non è sorprendente che condividiamo quasi tutti i nostri geni con i Neanderthal.
Come spesso accade nell’evoluzione umana il diavolo è nei dettagli. Mentre abbiamo una sempre più sofisticata comprensione del genoma dei Neanderthal e dei Denisoviani non siamo nemmeno vicini ad avere un quadro completo.
Escludere la presenza di alcuni geni sulla base di questa forma di confronto è potenzialmente problematico – non possiamo dire se l’uomo di Neanderthal o i Denisoviani sono stati oggetto di strozzature genetiche o forse ciò è accaduto solo a piccole popolazioni su cui l’effetto della deriva genetica avrebbe potuto deformare l’immagine.
L’estrazione di genomi antichi potrà in futuro dirci molto sui nostri antenati estinti, ma abbiamo bisogno di tenere a mente che i geni sono solo una parte della storia – abbiamo bisogno dei fattori ambientali per capire bene il passato.