Le tracce di una foresta pluviale in Antartide indicano un mondo preistorico più caldo

I ricercatori hanno trovato prove della presenza di foreste pluviali vicino al Polo Sud di 90 milioni di anni fa, suggerendo che il clima era eccezionalmente caldo in quel periodo.

Una squadra del Regno Unito e della Germania ha scoperto questi suoli forestali del periodo Cretaceo a meno di 900 km dal Polo Sud. La loro analisi di radici, polline e spore conservate mostra che il mondo a quel tempo era molto più caldo di quanto si pensasse.

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Gusci d’uovo preistorici forniscono indizi sull’evoluzione dei dinosauri da creature a sangue freddo a creature a sangue caldo

Dal momento in cui i fossili di dinosauro sono stati scoperti per la prima volta, queste creature hanno affascinato allo stesso modo scienziati e gente comune. Nel mondo accademico, i loro resti forniscono importanti indizi del mondo preistorico; nella cultura popolare, i dinosauri hanno ispirato film di successo, come Jurassic Park e King Kong. Continua a leggere

Il fossile di “bambù” più antico della Patagonia, dell’Eocene, risulta essere una conifera

Un ramo frondoso fossilizzato del primo eocene trovato in Patagonia e descritto nel 1941 è ancora spesso citato come il più antico fossile di bambù e come principale prova fossile per l’origine gondwaniana dei bambù. Tuttavia, un recente esame del Dr. Peter Wilf della Pennsylvania State University ha rivelato la vera natura di Chusquea oxyphylla. Le recenti scoperte, pubblicate in un documento sulla rivista ad accesso aperto Phytokeys, mostrano che in realtà è una conifera. Continua a leggere

Quando i pinguini regnarono dopo la morte dei dinosauri

Che cosa caracollava sulla Terra ma nuotava superbamente nei mari subtropicali oltre 60 milioni di anni fa, dopo che i dinosauri furono spazzati via dal mare e dalla terra?

I registri fossili mostrano che giganteschi pinguini di dimensioni umane volavano attraverso le acque dell’emisfero meridionale – insieme a forme più piccole, di dimensioni simili a quelle di alcune specie che vivono oggi in Antartide. Continua a leggere

Trovato in una grotta messicana lo scheletro di 9.900 anni di una donna orribilmente sfigurata.

Il cranio della donna ha tre ferite, dovute probabilmente all’urto di un oggetto duro e una ammaccatura, probabilmente causata da una malattia simile alla sifilide.
Gli speleologi subacquei hanno scoperto la misteriosa tomba sottomarina di un’antica donna con il teschio deforme che viveva nella penisola dello Yucatán almeno 9.900 anni fa, rendendola uno dei primi abitanti conosciuti dell’odierno Messico.

Il cranio della donna presenta tre distinte lesioni, indicando che qualcosa di duro la colpì, rompendo le ossa del cranio. Lo stesso era anche pieno di deformazioni simili a crateri, lesioni che assomigliano a quelle causate da un parente batterico della sifilide. Continua a leggere

Perchè siamo così fissati nel voler far rivivere il mammut lanoso?

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Quando si tratta di riportare indietro una creatura estinta, spesso pensiamo per primi ai dinosauri.

Per gli scienziati, tuttavia, l’animale che potrebbe tornare nella terra dei vivi non è il T. rex ma il Mammuthus primigenius, altrimenti noto come mammut lanoso.

Queste bestie pelose si estinsero circa 10.000 anni fa, ma per gran parte dell’ultimo decennio sono stati fatti passi da gigante per far rivivere, in qualche modo, il mammut lanoso. La possibilità di riportare indietro il mammut lanoso ha persino reso onore alla copertina del National Geographic, con un’illustrazione dell’animale che, insieme ad altri, escono da un becher.

Ma perché gli scienziati sono concentrati sulla clonazione del mammut lanoso? E dovremmo farlo in primo luogo?

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La prima Terra era viola, è quanto suggerisce uno studio

La prima vita vegetale sulla Terra potrebbe essere stata viola tanto quanto è verde oggi, sostiene uno scienziato.

Gli antichi microbi avrebbero potuto usare una molecola diversa dalla clorofilla per imbrigliare i raggi del Sole, una che conferiva agli organismi una tonalità viola.

La clorofilla, il principale pigmento fotosintetico delle piante, assorbe principalmente le lunghezze d’onda blu e rosse del Sole e riflette quelle verdi, ed è questa luce riflessa che dà alle piante il loro colore fogliare. Questo fatto fa sorgere dei dubbi ad alcuni biologi perché il sole trasmette la maggior parte della sua energia nella parte verde dello spettro visibile.

Perché la clorofilla dovrebbe riflettere la zona che ha più energia?” dice Shil DasSarma, genetista microbico all’Università del Maryland.

Dopo tutto, l’evoluzione ha ottimizzato l’occhio umano per essere più sensibile alla luce verde (motivo per cui le immagini degli occhiali per la visione notturna sono colorate di verde). Quindi, perché la fotosintesi non è messa a punto nello stesso modo?

Risposta possibile

DasSarma pensa che sia perché la clorofilla è comparsa dopo che un’altra molecola sensibile alla luce chiamata retina era già presente sulla Terra. La retina, oggi si trova nella membrana color prugna di un microbo fotosintetico chiamato halobacteria: assorbe la luce verde e riflette la luce rossa e viola, la cui combinazione appare completamente viola.

I microbi primitivi che usavano la retina per imbrigliare l’energia del sole avrebbero potuto dominare la Terra primordiale, disse DasSarma, tingendo così alcuni dei primi hotspot biologici del pianeta di un caratteristico colore viola.

Essendo ritardatari, i microbi che usavano la clorofilla non potevano competere direttamente con quelli che utilizzavano la retina, ma sopravvissero sviluppando la capacità di assorbire le lunghezze d’onda che la retina non utilizzava, ha detto DasSarma.

La clorofilla è stata costretta a utilizzare la luce blu e rossa, dal momento che tutta la luce verde veniva assorbita dagli organismi che possedevano la membrana viola“, ha detto William Sparks, un astronomo presso lo Space Telescope Science Institute (STScI) nel Maryland, che ha aiutato DasSarma a sviluppare la sua idea.

Clorofilla più efficiente
I ricercatori ipotizzano che gli organismi a base di clorofilla e retina siano coesistiti per un certo periodo. “Possimao immaginare una situazione in cui la fotosintesi sta avvenendo proprio sotto uno strato di organismi contenenti membrane viola“, ha detto DasSarma a LiveScience.

Ma dopo un po’, dicono i ricercatori, l’equilibrio si è piegato a favore della clorofilla perché è più efficiente della retina.

La clorofilla non può campionare il picco dello spettro solare, ma fa un uso migliore della luce che assorbe“, ha spiegato Sparks.

DasSarma ammette che le sue idee sono attualmente poco più che speculazioni, ma dice che si adattano ad altre informazioni che gli scienziati conoscono sulla retina e sulla prima Terra.

Ad esempio, la retina ha una struttura più semplice della clorofilla e sarebbe stata più facile da produrre nell’ambiente a basso tenore di ossigeno della prima Terra, ha affermato DasSarma.

Inoltre, il processo per produrre la retina è molto simile a quello per produrre un acido grasso, che molti scienziati pensano sia stato uno degli ingredienti chiave per lo sviluppo delle cellule.

Gli acidi grassi erano probabilmente necessari per formare le membrane nelle prime cellule“, ha detto DasSarma.

Infine, l’halobacteria, un microbo vivo ancora oggi che utilizza la retina, non è affatto un batterio. Appartiene ad un gruppo di organismi chiamati archaea, il cui lignaggio risale a un tempo prima che la Terra avesse un’atmosfera di ossigeno.

Prese insieme, queste diverse linee di evidenza suggeriscono che la retina si è formata prima della clorofilla, ha detto DasSarma.

Il team ha presentato la sua cosiddetta ipotesi “Purple Earth” all’inizio di quest’anno all’incontro annuale dell’American Astronomical Society (AAS), ed è anche dettagliato nell’ultimo numero della rivista American Scientist. Il team prevede inoltre di presentare il lavoro a una rivista scientifica sottoposta a peer review entro la fine dell’anno.

Attenzione necessaria
David Des Marais, un geochimico del Centro di ricerca Ames della NASA in California, definisce “interessante” l’ipotesi della Terra viola, ma mette in guardia dal fare troppe congetture.

Sono cauto nel guardare a chi usa le lunghezze d’onda della luce e trarre conclusioni su come erano le cose 3 o 4 miliardi di anni fa“, ha detto Des Marais, che non è stato coinvolto nella ricerca.

Des Marais ha dato una spiegazione alternativa al motivo per cui la clorofilla non assorbe la luce verde: è che così facendo potrebbe danneggiare le piante.

Quell’energia arriva con estrema potenza. È un’arma a doppio taglio“, ha detto Des Marais in un’intervista telefonica. “Sì, ci guadagni in energia, ma è come se le persone ricevessero ossigeno puro al 100 percento e si avvelenassero.”

Des Marais punta ai cianobatteri, microbi fotosintetici con una storia antica, che vivono proprio sotto la superficie dell’oceano per evitare la brutalità dell’energia del sole.

Vediamo molte prove di adattamento per abbassare un po’ i livelli di luce“, ha detto Des Marais. “Non so se sia necessariamente un lato evolutivo negativo il non essere al picco dello spettro solare.

Implicazioni per l’astrobiologia
Se la ricerca futura convalidasse l’ipotesi della terra viola, questo avrebbe implicazioni per gli scienziati che cercano la vita su mondi lontani, dicono i ricercatori. “Dobbiamo assicurarci di non concentrarci su idee interamente centrate su ciò che vediamo sulla Terra“, ha detto il collega di DasSarma, Neil Reid, anche lui dello STScI.

Per esempio, un biomarker di particolare interesse per l’astrobiologia è il “bordo rosso” prodotto dalle piante sulla Terra. La vegetazione terrestre assorbe la maggior parte, ma non la totalità, della luce rossa nello spettro visibile. Molti scienziati hanno proposto di utilizzare la piccola parte della luce rossa riflessa come un indicatore della vita su altri pianeti.

Penso che quando la maggior parte delle persone pensa al telerilevamento siano focalizzati sulla vita basata sulla clorofilla“, ha detto DasSarma. “Potrebbe essere quello più prominente, ma se ti capita di vedere un pianeta che si trova in questa fase iniziale dell’evoluzione, e stai cercando la clorofilla, potresti non vederlo perché stai guardando la lunghezza d’onda sbagliata.”

La combustione del carbone potrebbe aver causato la peggiore estinzione di massa della Terra

Una nuova ricerca geologica dallo Utah suggerisce che l’estinzione del Permiano fu causata principalmente dalla combustione del carbone innescata dal magma
La Terra ha finora attraversato cinque eventi di estinzione di massa – gli scienziati temono che noi stiamo innescando il sesto – e il più mortale è accaduto 252 milioni di anni fa alla fine del periodo geologico del Permiano. In questo evento, chiamato “la grande moria”, oltre il 90% delle specie marine e il 70% delle specie di vertebrati terrestri si estinsero. Ci sono voluti circa 10 milioni di anni perché la vita sulla Terra si riprendesse da questo evento catastrofico.

Gli scienziati hanno proposto una serie di possibili colpevoli responsabili di questa estinzione di massa, tra cui l’impatto di un asteroide, avvelenamento da mercurio, un collasso dello strato di ozono e piogge acide. La forte attività vulcanica dell’epoca in Siberia è stata sospettata per svolgere un ruolo chiave nell’evento finale del Permiano.
Recentemente, il geologo Benjamin Burger ha identificato uno strato roccioso nello Utah che ritiene possa essersi formato durante il Permiano e il successivo periodo Triassico che potrebbe far luce sulla causa della grande moria.
Durante il Permiano, i continenti della Terra erano ancora uniti in un unico supercontinente, Pangea, e lo Utah moderno era sulla costa occidentale dei esso. Campioni della fine del Permiano sono stati raccolti dagli strati rocciosi in Asia, vicino alle eruzioni vulcaniche, ma lo Utah era dall’altra parte di Pangea. I campioni di Burger potrebbero quindi fornire una prospettiva unica di ciò che stava accadendo dall’altra parte del mondo rispetto alle eruzioni.
La Terra si è trasformata in un inferno tossico
I campioni di Burger hanno dipinto un’immagine truce dell’ambiente della Terra alla fine del periodo Permiano. Un forte calo dei livelli di carbonato di calcio indicava che gli oceani erano diventati acidi. Un simile declino del contenuto organico si è abbinato all’immensa perdita di vita negli oceani durante questo periodo. La presenza di pirite indicava un oceano anossico (senza ossigeno), il che significa che gli oceani erano diventati effettivamente una enorme zona morta.
I batteri si sono nutriti dell’eccesso di corpi morti, producendo gas di idrogeno solforato, creando un’atmosfera tossica. L’idrogeno solforato si è ossidato nell’atmosfera formando il biossido di zolfo, generando piogge acide, che hanno ucciso gran parte della vita vegetale sulla Terra. Elevati livelli di bario nei campioni erano stati probabilmente trasportati dalle profondità oceaniche con un massiccio rilascio di metano.
Il colpevole: carbone in combustione
I livelli dei vari metalli nei campioni di roccia erano fondamentali per identificare il colpevole di questo evento di estinzione di massa. Come nei campioni della fine del Permiano raccolti in altre parti del mondo, Burger non ha trovatodei metalli rari di solito associati agli impatti degli asteroidi. Ma semplicemente non c’è prova che un asteroide abbia colpito al momento giusto per causare la grande moria.
Tuttavia, Burger ha trovato alti livelli di mercurio e piombo nei suoi campioni, in coincidenza con la fine del periodo Permiano. Il mercurio è stato identificato anche in campioni del permiano provenienti da altri siti. Piombo e mercurio non sono associati alla cenere vulcanica, ma sono un sottoprodotto della combustione del carbone. Burger ha anche identificato un passaggio dal carbonio-13 più pesante al carbonio-12 più leggero; il secondo deriva dalla combustione di combustibili fossili.
Il Permiano era la fine del periodo Carbonifero. Furono creati molti grandi giacimenti di carbone nel Carbonifero, incluso nel territorio dell’attuale Asia. Ricerche precedenti hanno dimostrato che l’evento di estinzione di massa del Permiano non coincide con l’inizio delle eruzioni vulcaniche siberiane e dei flussi di lava, ma piuttosto 300.000 anni dopo. Fu allora che la lava cominciò a iniettarsi sotto forma di fogli di magma nel sottosuolo, dove i dati di Burger suggeriscono che potrebbe aver acceso i depositi di carbone.
L’accensione del carbone ha innescato la serie di eventi che hanno portato alla peggiore estinzione di massa sulla Terra. Le sue emissioni di zolfo hanno creato una pioggia acida che ha ucciso le foreste. Le sue emissioni di carbonio acidificarono gli oceani e riscaldarono il pianeta, uccidendo la maggior parte della vita marina. I cadaveri alimentarono i batteri che producevano gas di idrogeno solforato, che a sua volta uccise ancora più specie. Il riscaldamento degli oceani provocò una grande emissione di metano, che ha accelerato il riscaldamento globale ancora di più.
Come ha detto Burger, “le cose sono andate di male in peggio e ora possiamo iniziare a capire come mai la vita si sia quasi estinta. Riscaldamento globale, oceani acidi, anossia, per non parlare di un’atmosfera tossica. Siamo fortunati ad essere vivi!
Somiglianze inquietanti con la situazione di oggi
Gli scienziati stanno osservando molti degli stessi segnali di cambiamenti climatici pericolosamente rapidi oggi. Nell’atmosfera c’è più carbonio-12 più leggero perché l’aumento dei livelli di carbonio nell’atmosfera è dovuto interamente agli esseri umani che bruciano combustibili fossili. Ci sono un numero crescente di zone morte negli oceani. La combustione del carbone sta’ causando piogge acide, sebbene in gran parte abbiamo risolto il problema con il Clean Air Acts, e negli Stati Uniti, un sistema di protezione dal biossido di zolfo implementato da un’amministrazione repubblicana.
Abbiamo avuto meno successo nell’affrontare l’inquinamento da biossido di carbonio, che continua a salire. Di conseguenza, gli oceani diventano sempre più acidi e le temperature diventano sempre più calde. Oggi gli scienziati si preoccupano anche di potenziali grandi rilasci di metano dal fondo oceanico e dall’Artico.
Queste sono alcune delle somiglianze tra i cambiamenti climatici che hanno quasi spazzato via la vita sulla Terra 252 milioni di anni fa e il cambiamento climatico di oggi. Entrambi sembrano essere stati in gran parte causati dalla combustione del carbone. Uno studio del 2011 ha rilevato che negli ultimi 500 anni le specie si sono estinte almeno altrettanto velocemente di quanto avevano fatto durante i cinque precedenti eventi di estinzione di massa. È abbastanza per farti pensare; forse il carbone non è poi così bello e pulito.

Un colpo doppio potrebbe aver aiutato a uccidere i dinosauri

Il dibattito continua: cosa ha ucciso i dinosauri?

Una nuova ricerca della University of Oregon ha identificato fluttuazioni legate alla gravità risalenti a 66 milioni di anni fa lungo profonde dorsali oceaniche che indicano un “colpo doppio”, il primo dalla grande meteora che ha colpito la penisola messicana dello Yucatan, probabilmente innescando il secondo, un’emissione a livello mondiale di magma vulcanico, che forse ha aiutato a sigillare il destino dei dinosauri.

Abbiamo trovato le prove di un periodo sconosciuto di attività vulcanica di portata globale durante l’evento di estinzione di massa“, ha detto l’ex studente di dottorato dell’UO Joseph Byrnes.

Lo studio di Byrnes e Leif Karlstrom, professore nel Dipartimento di Scienze della Terra dell’UO, è stato pubblicato il 7 febbraio su Science Advances. Descrive dettagliatamente dati inerenti episodi di vulcanismo conservati lungo le dorsali medio oceaniche, che segnano i confini delle placche tettoniche. I dati provengono da cambiamenti nella forza di gravità nel fondo marino.

I risultati dello studio, supportato dalla National Science Foundation dell’UO, dice Karlstrom, hanno indicato un impulso di accelerazione dell’attività vulcanica mondiale che include eruzioni potenziate nei Trappi del Deccan dell’India dopo l’impatto di Chicxulub. I Trappi del Deccan, nell’India centro-occidentale, si sono formati durante un periodo di massicce eruzioni che hanno riversato strati di roccia fusa profonda migliaia di metri, creando uno dei più grandi tratti vulcanici della Terra.

La regione dei Trappi del Deccan è entrata e uscita dal dibattito sui dinosauri. Rari eventi vulcanici di tale scala sono noti per causare anomalie catastrofiche al clima terrestre e, quando si verificano, sono spesso legati alle estinzioni di massa. Enormi eventi vulcanici possono espellere così tanta cenere e gas nell’atmosfera che poche piante sopravvivono, interrompendo la catena alimentare e causando l’estinzione degli animali.

Poiché le prove della caduta di un meteorite vicino all’odierna Chicxulub, in Messico, sono emerse negli anni ’80, gli scienziati hanno discusso a lungo se fosse stato l’urto della meteora o i Trappi del Deccan che hanno dominato nell’evento di estinzione che ha ucciso tutti i dinosauri tranne gli uccelli.

Con il passare del tempo, migliorando i metodi di datazione, si è trovata l’indicazione che i vulcani dei Trappi del Deccan erano già attivi quando la meteora ha colpito. Le conseguenti onde sismiche che si sono mosse attraverso il pianeta in seguito alla caduta del meteorite, ha detto Karlstrom, probabilmente hanno determinato un’accelerazione di quelle eruzioni.

Il nostro lavoro suggerisce una connessione tra questi due eventi estremamente rari e catastrofici, distribuiti su tutto il pianeta“, ha detto Karlstrom. “L’impatto del meteorite potrebbe aver influenzato le eruzioni vulcaniche che stavano già accadendo, ottenendo una bella doppietta“.

Questa idea si è rafforzata nel 2015 quando i ricercatori dell’Università della California a Berkeley, hanno proposto di collegare i due eventi. La squadra, che comprendeva Karlstrom, suggerì che il meteorite avrebbe potuto modulare il vulcanismo generando potenti onde sismiche che produssero terremoti in tutto il mondo.

Analogamente agli impatti che i normali terremoti tettonici talvolta hanno sui pozzi e sui corsi d’acqua, ha detto Karlstrom, lo studio ha proposto che il sisma abbia liberato il magma proveniente dal mantello sotto i Trappi del Deccan e ne abbia maggiorato le eruzioni.

Le nuove scoperte dell’UO estendono l’innesco di queste eruzioni avvenute in India ai bacini oceanici in tutto il mondo.

Byrnes, ora ricercatore post-dottorato presso l’Università del Minnesota, ha analizzato serie di dati globali disponibili al pubblico sulla gravità, la topografia dei fondali oceanici e i tassi di diffusione tettonica.

Nelle sue analisi, ha diviso il fondale marino in gruppi di 1 milione di anni, costruendo un record che risale a 100 milioni di anni fa. In corrispondenza di 66 milioni di anni fa ha trovato prove di un “impulso all’attività magmatica marina di breve durata” presente lungo le antiche creste oceaniche. Questo impulso è suggerito da un picco nel tasso di insorgenza di anomalie gravitazionali osservate nel set di dati.

Le anomalie della gravità, misurate in piccoli incrementi chiamati milligrammi, spiegano le variazioni dell’accelerazione di gravità, rilevate dalle misurazioni satellitari di ulteriori bacini di acqua marina dove la gravità terrestre è più forte. Byrnes trovò cambiamenti nelle anomalie gravitazionali tra i cinque e i venti milligrammi associati al fondale marino creati nel primo milione di anni dopo la caduta della meteora.

Tracce fossili di tessuti molli potrebbero aiutare a cercare la vita ancestrale sulla Terra e su altri pianeti

I fossili che preservano interi organismi (comprese tutte le parti del corpo sia dure che molli) sono fondamentali per la nostra comprensione dell’evoluzione della vita sulla Terra. Tuttavia, questi depositi eccezionali sono estremamente rari. La documentazione sui fossili è fortemente influenzata dalla conservazione delle parti più dure degli organismi, come gusci, denti e ossa, poiché le parti molli come gli organi interni, gli occhi o persino gli organismi completamente molli, come i vermi, tendono a decadere prima di potersi fossilizzare.
Poco si sa sulle condizioni ambientali che bloccano questo processo abbastanza presto perché l’organismo possa fossilizzarsi.

La nuova ricerca dell’Università di Oxford suggerisce che la mineralogia della superficie terrestre è la chiave per conservare le parti molli degli organismi e trovare questi fossili eccezionali. Finanziato in parte dalla NASA, il lavoro potrebbe potenzialmente supportare il Mars Rover Curiosity nella sua analisi dei campioni e accelerare la ricerca di tracce di vita su altri pianeti.

Forse il più iconico di tutti questi giacimenti fossili eccezionali sono gli scisti di Burgess in Canada, reso popolare dal libro di Stephen J. Gould’s “Wonderful Life”.

Risalente a circa 500 milioni di anni fa, il giacimento preserva fossili eccezionali dall’Esplosione Cambriana, un evento che ha visto la rapida diversificazione della vita animale ancestrale da antenati unicellulari più semplici. Gli scisti nei quali si trovano i fossili di Burgess sono ora conosciuti in tutto il mondo e senza di loro circa l’80% degli organismi cambriani (quelli che non avevano scheletro o guscio duro) sarebbero rimasti sconosciuti, distorcendo la nostra immagine della prima evoluzione animale.

Pubblicato su “Geology”, lo studio, condotto da ricercatori dell’Oxford’s Department of Earth Sciences, della Yale University, e del Pomona College, si basa sulla loro precedente ricerca che ha rivelato che alcuni minerali argillosi sono tossici per i batteri che decompongono gli animali marini. Questa volta, il team si è messo alla ricerca di prove geologiche che le rocce composte dagli stessi minerali argillosi ospitino fossili simili a quelli degli scisti di Burgess.

Il team ha esaminato oltre 200 campioni di rocce cambriane per determinare la loro composizione mineralogica, confrontando le rocce con i fossili degli scisti di Burgess con quelle contenenti solo gusci e ossa fossilizzate. Nicholas Tosca, professore associato di geologia sedimentaria a Oxford, ha dichiarato: “l’analisi dei campioni usati per questo studio è stata possibile perché il diffrattometro di Oxford raccoglie i dati mineralogici 250 volte più velocemente di uno strumento convenzionale.

I risultati rivelano che i fossili dei tessuti molli si trovano generalmente nelle rocce ricche del minerale verdite, uno dei principali minerali argillosi identificati dallo studio precedente come tossici per i batteri responsabili della decomposizione. Ross Anderson, autore principale e collega presso l’All Souls College di Oxford, spiega: “La verdite è un minerale interessante perché si forma in ambienti tropicali quando i sedimenti contengono elevate concentrazioni di ferro. Ciò significa che i fossili di tipo scistoso di Burgess sono probabilmente confinati in rocce che si sono formate alle latitudini tropicali e che provengono da luoghi o periodi di tempo in cui era presente molto ferro. Questa osservazione è eccitante perché significa che per la prima volta possiamo interpretare in modo più accurato la distribuzione geografica e temporale di questi fossili iconici, fondamentale se vogliamo comprendere la loro biologia ed ecologia“.

Lo studio fornisce una firma mineralogica che può essere utilizzata per trovare i siti più elusivi che ospitano questi straordinari fossili. “Le associazioni mineralogiche che abbiamo identificato ci dicono che per un dato strato di argillite sedimentaria del cambriano possiamo prevedere con circa l’80% di accuratezza che è probabile che contenga fossili di tipo scistoso di Burgess“, spiega Anderson.

Sulle più ampie applicazioni del progetto, che potenzialmente supportano la ricerca di vita al di là del nostro pianeta, Anderson aggiunge: “Per la stragrande maggioranza della storia della Terra, la vita non ha posseduto gusci rigidi o scheletri. Ciò significa che se vogliamo cercare prove fossili della vita su altri pianeti come Marte, è probabile che avremo bisogno di trovare fossili di organismi completamente morbidi, e la fossilizzazione del tipo di quella di Burgess fornisce un modo. Il rover Curiosity della NASA ha la capacità di analizzare la mineralogia sulla superficie marziana, quindi potrebbe potenzialmente cercare i tipi di rocce che potrebbero essere più favorevoli alla conservazione di questi fossili.”

Per ampliare la loro comprensione dell’eccezionale conservazione degli organismi molli, il team sta attualmente scavando più indietro nella storia della Terra, per studiare la conservazione dei microbi prima che gli organismi macroscopici con scheletri o conchiglie si evolvessero.