L’antico microbioma intestinale ha fatto luce sull’evoluzione umana

Il microbioma dei nostri antenati potrebbe essere più importante per l’evoluzione umana di quanto si pensasse in precedenza, è quanto evidenzia un nuovo studio pubblicato su Frontiers in Ecology and Evolution. Un microbioma intestinale adattivo avrebbe potuto essere fondamentale per la dispersione umana, permettendo ai nostri antenati di sopravvivere in nuove aree geografiche.

In questo documento, iniziamo a considerare come potrebbero essere stati i microbiomi dei nostri antenati e come potrebbero essere cambiati“, afferma Rob Dunn della North Carolina State University negli Stati Uniti. “Tali cambiamenti non sono sempre negativi e oggi la medicina, la dieta e molto altro hanno più senso alla luce di una migliore comprensione dei microbi che facevano parte della vita quotidiana dei nostri antenati.

Questi microbiomi adattivi potrebbero essere stati fondamentali per il successo umano in una vasta gamma di ambienti diversi. Utilizzando i dati di studi precedentemente pubblicati per confrontare il microbioma tra umani, scimmie e altri primati non umani, il team interdisciplinare di ricercatori ha scoperto che vi sono sostanziali variazioni nella composizione e nella funzione del microbioma umano che sono correlate alla geografia e allo stile di vita. Ciò suggerisce che il microbioma intestinale umano si è adattato rapidamente alle nuove condizioni ambientali.

Quando i nostri antenati sono entrati in nuove aree geografiche, hanno affrontato nuove scelte alimentari e malattie e hanno usato una varietà di strumenti diversi per ottenere e elaborare il cibo. Il loro microbioma adattativo ha permesso di digerire o disintossicare i cibi che stavano mangiando in una data regione e ha aumentato la capacità del nostro antenato di sopportare nuove malattie. Pertanto, l’adattamento microbico ha facilitato il successo umano in una vasta gamma di ambienti, permettendoci di diffonderci in tutto il mondo.

È importante sottolineare che la condivisione sociale dei microbi potrebbe aver portato ad adattamenti microbici locali. Tuttavia, i nostri antenati non solo condividevano il loro microbioma l’uno con l’altro, ma lo esternalizzavano anche nel loro cibo, ad esempio, con la fermentazione.

I ricercatori affermano che gli esseri umani antichi “estendevano” le loro viscere al di fuori dei loro corpi cooptando i microbi corporei per consentire alla digestione di iniziare esternamente quando fermentavano il cibo. Ciò ha permesso agli esseri umani di conservare il cibo e rimanere in un posto per un periodo più lungo, facilitando la persistenza di gruppi più grandi che vivevano insieme. Quando questi gruppi consumavano insieme i prodotti alimentari, i microbi re-inoculavano i consumatori e il microbioma del gruppo diventava più simile tra questi individui rispetto agli individui di altri gruppi.

Abbiamo esternalizzato i nostri microbi corporei nei nostri alimenti. Potrebbe essere lo strumento più importante che abbiamo mai inventato. Ma è uno strumento difficile da vedere nel passato e quindi non ne parliamo molto“, afferma Dunn. “I manufatti in pietra si conservano, ma il pesce o la birra fermentati in una buca nel terreno no“.

I risultati di questo studio sono limitati alle ipotesi che devono ancora essere testate da paleoantropologi, ricercatori medici, ecologi e altri professionisti. “Speriamo che i risultati rispondano ad alcune domande e che altri ricercatori in futuro studieranno le conseguenze dei cambiamenti nel microbioma umano“, afferma Dunn. “Speriamo che il prossimo decennio veda una maggiore attenzione ai microbi nel nostro passato e meno alle rocce taglienti.”

Fonte

Come il formaggio, il grano e l’alcol hanno modellato l’evoluzione umana

Nel tempo, la dieta ha causato cambiamenti radicali nella nostra anatomia, nel sistema immunitario e forse nel colore della pelle
Tu non sei quello che mangi, esattamente. Ma nel corso di molte generazioni, ciò che mangiamo può plasmare il nostro percorso evolutivo. “La dieta“, afferma l’antropologo John Hawks, dell’Università del Wisconsin-Madison, “è stata fondamentale in tutta la nostra storia evolutiva. Negli ultimi milioni di anni ci sono stati cambiamenti nell’anatomia umana, nei denti e nel cranio, che pensiamo siano probabilmente correlati ai cambiamenti nella dieta“.
Mentre la nostra evoluzione continua, il ruolo cruciale della dieta non è scomparso. Gli studi genetici dimostrano che gli umani sono ancora in evoluzione, con evidenze di pressioni selettive sui geni che hanno un impatto su tutto, dalla malattia di Alzheimer al colore della pelle fino all’età delle mestruazioni. E ciò che mangiamo oggi influenzerà la direzione che prenderemo domani.
Hai del latte?
Quando i mammiferi sono giovani, producono un enzima chiamato lattasi per aiutare a digerire il lattosio, uno zucchero che si trova nel latte della loro madre. Ma una volta che la maggior parte dei mammiferi diventa adulta, il latte scompare dal menu. Ciò significa che gli enzimi per digerirlo non sono più necessari, quindi i mammiferi adulti di solito smettono di produrli.
Grazie alla recente evoluzione, tuttavia, alcuni umani sfidano questa tendenza.
Circa due terzi degli uomini adulti sono intolleranti al lattosio o hanno una ridotta tolleranza al lattosio dopo l’infanzia. Ma la tolleranza varia notevolmente a seconda della geografia. Tra alcune comunità dell’Asia orientale, l’intolleranza può raggiungere il 90%; anche le persone di origine africana occidentale, araba, greca, ebrea e italiana sono particolarmente inclini all’intolleranza al lattosio.
Gli europei del nord, d’altra parte, sembrano amare il lattosio: il 95% di loro è tollerante, nel senso che continuano a produrre lattasi da adulti. E quei numeri stanno aumentando. “In almeno cinque casi diversi, le popolazioni hanno modificato il gene responsabile della digestione di questo zucchero in modo che rimanga attivo negli adulti“, dice Hawks, sottolineando che è più comune tra i popoli in nord Europa, Medio Oriente e Africa orientale.
Il DNA antico mostra quanto sia recente questa tolleranza al lattosio negli adulti, in termini evolutivi. Ventimila anni fa, era inesistente. Oggi, circa un terzo di tutti gli adulti è tollerante.
Questo cambiamento evolutivo fulmineo suggerisce che il consumo diretto di latte deve aver fornito un serio vantaggio di sopravvivenza ai popoli che hanno dovuto far fermentare i latticini per lo yogurt o il formaggio. Durante la fermentazione, i batteri abbattono gli zuccheri del latte compreso il lattosio, trasformandoli in acidi e facilitandone la digestione per quelli con intolleranza al lattosio. Con quegli zuccheri, tuttavia, se ne va una buona parte del contenuto calorico del cibo.
Hawks spiega perché essere in grado di digerire il latte sarebbe stato un vantaggio in passato: “Sei in un ambiente con risorse alimentari ridotte, eccetto che hai del bestiame, pecore, capre o cammelli, e questo ti dà accesso ad una quantità elevata di cibo energetico che i bambini possono digerire ma gli adulti no“, dice. “Questa tolleranza consente alle persone di ottenere il 30% in più di calorie dal latte e non si hanno problemi digestivi derivanti dal suo consumo“.
Un recente studio genetico ha rilevato che la tolleranza al lattosio negli adulti era meno comune nella Gran Bretagna romana rispetto ad oggi, il che significa che la sua evoluzione è continuata in tutta la storia europea registrata.
Oggigiorno, molti umani hanno accesso a cibi alternativi e al latte privo di lattosio o pillole di lattasi che li aiutano a digerire i latticini regolari. In altre parole, possiamo aggirare alcuni impatti della selezione naturale. Ciò significa che tratti come la tolleranza al lattosio potrebbero non avere gli stessi impatti diretti sulla sopravvivenza o sulla riproduzione che avevano un tempo – almeno in alcune parti del mondo.
Per quanto ne sappiamo, non fa alcuna differenza per la sopravvivenza e riproduzione in Svezia se riesci a digerire il latte o no. Se compri il cibo al supermercato la tua tolleranza al latte non influisce sulla tua sopravvivenza. Ma fa ancora la differenza in Africa orientale“, dice Hawks.
Grano, amido e alcool
Ai giorni nostri, non è raro trovare interi negozi di alimentari dedicati a biscotti, pane e cracker senza glutine. Eppure la digestione del glutine, la principale proteina presente nel grano, è un altro ostacolo relativamente recente nell’evoluzione umana. Gli esseri umani non iniziarono a immagazzinare e mangiare i cereali regolarmente fino a circa 20.000 anni fa, e l’addomesticamento del grano non ebbe inizio seriamente fino a circa 10.000 anni fa.
Dal momento che il grano e la segale sono diventati un alimento base delle diete umane, tuttavia, abbiamo rilevato una frequenza relativamente alta di celiachia. “Guardi questo e dici come è successo?” Chiede Hawks. “È qualcosa che la selezione naturale non avrebbe dovuto fare“.
La risposta sta nella nostra risposta immunitaria. Un sistema di geni conosciuti come antigeni leucocitari umani prendono parte alla lotta contro le malattie e spesso producono nuove varianti per combattere le infezioni che cambiano continuamente. Sfortunatamente, per i soggetti con malattia celiaca, questo sistema commette errori e scambia il sistema digestivo per una malattia e attacca il rivestimento dell’intestino.
Nonostante gli ovvi inconvenienti della celiachia, l’evoluzione in corso non sembra renderla meno frequente. Le varianti genetiche alla base della celiachia sembrano essere altrettanto comuni ora come lo sono stati da quando gli umani hanno iniziato a mangiare grano. “Questo è un caso in cui una selezione che riguarda probabilmente malattie e parassiti ha un effetto collaterale che produce la celiachia in una piccola frazione di persone. Questo è un compromesso che la recente evoluzione ci ha lasciato e non è stato un adattamento alla dieta: è stato un adattamento nonostante la dieta“, dice Hawks.
I compromessi involontari sono comuni nell’evoluzione. Ad esempio, la mutazione genetica dei globuli rossi che aiuta gli esseri umani a sopravvivere alla malaria può anche produrre la micidiale anemia falciforme.
Altri esempi della nostra continua evoluzione attraverso la dieta sono intriganti ma incerti. Ad esempio, l’amilasi è un enzima che aiuta la saliva a digerire l’amido. Storicamente, le popolazioni agricole dell’Eurasia occidentale e della Mesoamerica hanno più copie del gene associato. Sono stati selezionati per digerire meglio gli amidi? “Questo rende la storia avvincente e potrebbe essere vero. Ma la biologia è complicata e non è del tutto chiaro cosa sia al lavoro o quanto sia importante“, dice Hawks.
Più di un terzo degli asiatici orientali – giapponesi, cinesi e coreani – ha una reazione di rossore quando metabolizza l’alcol, perché il processo crea un eccesso di enzimi di acetaldeide tossici. Ci sono forti prove genetiche che questa è stata un’evoluzione recente, negli ultimi 20.000 anni, osserva Hawks.
Dato che la sua comparsa nel genoma può approssimativamente coincidere con l’addomesticamento del riso 10.000 anni fa, alcuni ricercatori suggeriscono che ha impedito alle persone di indulgere nel vino di riso. Tuttavia, le tempistiche non sono determinate con precisione né per la mutazione né per l’addomesticamento del riso. È stato anche suggerito che l’acetaldeide offriva protezione dai parassiti che non erano in grado di digerire la tossina.
In qualche modo era importante per le popolazioni del passato, perché non era comune e ora lo è“, dice Hawks. “È un grande cambiamento, ma non sappiamo davvero perché“.

Ancora più importante di quanto pensiamo?
Anche il colore della pelle umana potrebbe cambiare, almeno in parte, come risposta alla dieta (altri fattori, suggeriscono gli studi, includono la selezione sessuale). L’attuale diversità del colore della pelle umana è uno sviluppo relativamente recente. L’ipotesi standard si concentra sulla prevalenza dei raggi UV alle latitudini equatoriali. I nostri corpi hanno bisogno di vitamina D, quindi la nostra pelle la produce quando viene inondata dai raggi UV. Ma troppi raggi UV possono avere effetti dannosi, e i pigmenti più scuri della pelle sono più efficaci nel bloccarli.
Mentre gli umani si muovevano verso latitudini più scure e più fredde, si suppone, la loro pelle non aveva più bisogno di troppa protezione dagli UV e si è schiarita in modo da riuscire a produrre più benefica vitamina D con meno luce solare.
Ma gli studi sul DNA, che mettono a confronto gli ucraini moderni con i loro antenati preistorici, mostrano che il colore della pelle europea è cambiato negli ultimi 5.000 anni. Per spiegare questo, un’altra teoria suggerisce che la pigmentazione della pelle potrebbe essere stata influenzata della dieta, quando i primi agricoltori cominciarono a soffrire di carenza di vitamina D, mentre i loro antenati cacciatori-raccoglitori la ricavavano dagli alimenti animali.
Nina Jablonski, una ricercatrice della La Penn State University, ha dichiarato a Science che la nuova ricerca “dimostra che la perdita di vitamina D dietetica, normale come risultato della transizione verso uno stile di vita più fortemente agricolo, può aver innescato” l’evoluzione della pelle più chiara.
È difficile vedere l’evoluzione in azione. Ma le nuove tecnologie come il sequenziamento del genoma e l’aumentata potenza di calcolo dei computer necessaria per elaborare enormi quantità di dati, consentono di individuare piccole modifiche genetiche che si possono trasformarsi nel corso di molte generazioni in reali cambiamenti evolutivi. Sempre più spesso, i database di informazioni genetiche sono associati a informazioni come storie mediche e fattori ambientali come la dieta, che possono consentire agli scienziati di osservare i modi in cui interagiscono.
Hakhamanesh Mostafavi, un biologo evoluzionista presso la Columbia University, ha scritto uno di questi studi sul genoma che ha analizzato il DNA da 215.000 persone cercando di vedere come continuiamo ad evolverci nell’arco di appena una generazione o due. “Ovviamente la nostra dieta sta cambiando radicalmente oggi, quindi chissà quale effetto evolutivo potrebbe avere“, dice Mostafavi. “Potrebbe non avere necessariamente un effetto di selezione diretta ma potrebbe interagire con i geni che controllano un tratto.
La ricerca genetica di Mostafavi ha anche rivelato che alcune varianti che riducono la vita umana, come quella che induce i fumatori ad aumentare il loro consumo di fumo al di sopra della norma, sono ancora attivamente selezionate.
Vediamo un effetto diretto di questo gene sulla sopravvivenza degli esseri umani oggi“, spiega. “E potenzialmente possiamo immaginare che la dieta possa avere lo stesso tipo di effetto. Abbiamo subito così tanti cambiamenti dietetici recentemente, come il fast food per esempio, e non sappiamo ancora quali effetti possono o non possono avere.
Fortunatamente, grazie al lavoro di scienziati come Mostafavi e Hawks, potremmo non avere bisogno di 20.000 anni per scoprirlo.

La compassione ha aiutato i Neanderthal a sopravvivere

I Neanderthal hanno sempre avuto un’immagine ingiustificata di creature brutali e indifferenti, ma una nuova ricerca ha rivelato quanto fosse invece ben informata ed efficace l’assistenza sanitaria dell’uomo di Neanderthal.
Lo studio, dell’Università di York, rivela che l’assistenza sanitaria dei Neanderthal era incalcolabile ed estremamente efficace – sfidando le nostre credenze nei loro riguardi come di esseri brutali rispetto agli umani moderni.

I ricercatori sostengono che l’assistenza era diffusa e dovrebbe essere vista come una “risposta compassionevole e competente a ferite e malattie“.

È noto che i Neanderthal a volte fornivano cure ai feriti, ma una nuova analisi da parte del team di York suggerisce che stavano genuinamente assistendo i loro compagni, indipendentemente dal livello della malattia o dell’infortunio, piuttosto aiutavano gli altri senza un interesse personale.

L’autore principale dello studio, la dottoressa Penny Spikins, docente senior presso l’Archaeology of Human Origin presso l’Università di York, ha dichiarato: “I nostri risultati suggeriscono che i Neanderthal non pensavano in termini utilitaristici di se gli altri potessero ripagare i loro sforzi, semplicemente rispondevano ai loro sentimenti quando vedevano i propri cari soffrire.

Gli archeologi sanno che la maggior parte degli individui studiati ha avuto un grave infortunio di qualche tipo, con patologie dettagliate che evidenziano una serie di condizioni debilitanti e lesioni gravi.

In alcuni casi le lesioni si sono verificate molto prima della morte e avrebbero richiesto un monitoraggio, cure, la gestione della febbre e dell’igiene del malato.

L’analisi di un maschio di età compresa tra i 25 ei 40 anni al momento del decesso ha rivelato una storia di scarsa salute, compresa una malattia degenerativa della colonna vertebrale e delle spalle.

Le sue condizioni avrebbero ridotto la sua forza negli ultimi 12 mesi di vita e limitato severamente la sua capacità di contribuire al benessere del gruppo.

Tuttavia, gli autori dello studio sostengono che è rimasto parte del gruppo in quanto i suoi resti articolati sono stati successivamente accuratamente sepolti.

Il dott. Spikins ha aggiunto: “Riteniamo che l’importanza sociale del modello più ampio dell’assistenza sanitaria sia stata trascurata e che le interpretazioni di una risposta limitata o calcolata all’assistenza sanitaria siano state influenzate dai preconcetti sui Neanderthal come “diversi” e persino brutali. La considerazione delle prove nel loro contesto sociale e culturale rivela un quadro diverso.

La somiglianza tra l’assistenza sanitaria dei Neanderthal a quella dei periodi successivi ha implicazioni importanti: sosteniamo che l’assistenza sanitaria organizzata, competente e attenta non è unica per la nostra specie, ma ha una lunga storia evolutiva“.

La grotta di Theopetra e la più antica costruzione umana nel mondo

La grotta di Theopetra è un sito archeologico situato a Meteora, nella regione greca centrale della Tessaglia. Come risultato degli scavi archeologici che sono stati condotti nel corso degli anni, è stato rivelato che la Grotta di Theopetra è stata occupata da esseri umani già 130000 anni fa. Inoltre, le prove per l’insediamento umano nella Grotta di Theopetra possono essere rintracciate senza interruzioni dal Paleolitico Medio fino alla fine del Neolitico. Questo è significativo, in quanto consente agli archeologi di comprendere meglio il periodo preistorico in Grecia.
Inizia la ricerca
Lo scavo archeologico della Grotta di Theopetra iniziò nel 1987 e proseguì fino al 2007. Questo progetto fu diretto dalla dottoressa Nina Kyparissi-Apostolika, che aveva il titolo di direttrice dell’Ephorate of Palaeoanthroplogy and Speleography durante gli scavi. E’ da menzionare che quando i lavori archeologici furono condotti per la prima volta, la Grotta di Theopetra era usata dai pastori locali come un rifugio temporaneo in cui avrebbero tenuto le loro greggi. Si può aggiungere che la Grotta di Teopetra fu la prima grotta in Tessaglia ad essere stata scavata archeologicamente, e anche l’unica in Grecia ad avere una sequenza continua di depositi dal Paleolitico Medio fino alla fine del Neolitico. Questo è significativo, in quanto ha permesso agli archeologi di comprendere meglio la transizione dal modo di vivere del paleolitico al neolitico nella Grecia continentale.

Diverse scoperte interessanti sono state fatte attraverso lo studio archeologico della Grotta di Theopetra. Uno di questi, ad esempio, riguarda il clima nell’area nel periodo in cui la caverna era occupata. Conducendo analisi micromorfologiche sui campioni di sedimenti raccolti da ogni strato, gli archeologi sono stati in grado di determinare che durante l’occupazione della grotta c’erano stati periodi caldi e freddi. A seguito di questi cambiamenti climatici, anche la popolazione della grotta ha subito fluttuazioni.

Il muro più antico del mondo
Un’altra affascinante scoperta della Grotta di Theopetra sono i resti di un muro di pietra che un tempo chiudeva parzialmente l’ingresso della grotta. Questi resti sono stati scoperti nel 2010, e utilizzando un metodo relativamente nuovo di datazione noto come Optically Stimulated Luminescence, gli scienziati sono stati in grado di datare questo muro a circa 23.000 anni. L’età di questo muro, che coincide con l’ultima era glaciale, ha portato i ricercatori a suggerire che il muro fosse stato costruito dagli abitanti della grotta per proteggersi dal freddo esterno. È stato affermato che questa è la struttura artificiale più antica conosciuta in Grecia e forse anche nel mondo.

Un anno prima di questa incredibile scoperta, venne fato l’annuncio che erano state scoperte le tracce di almeno tre impronte di ominide impresse sul morbido pavimento di terra della grotta. In base alla forma e alle dimensioni delle impronte, è stato ipotizzato che fossero state lasciate da alcuni bambini di Neanderthal, di età compresa tra due e quattro anni, che avevano vissuto nella grotta durante il Paleolitico medio.

Nel 2009, la grotta di Theopetra è stata ufficialmente aperta al pubblico, anche se è stata temporaneamente chiusa un anno dopo, in quanto i resti del muro di pietra vennero scoperti in quell’anno. Anche se il sito archeologico è stato in seguito riaperto, è stato chiuso ancora una volta nel 2016, e rimane così per motivi di sicurezza, cioè per il rischio di frane.

Cinque cose sorprendenti che il DNA ha rivelato sui nostri antenati

Recentemente, i ricercatori hanno analizzato il DNA del “Cheddar Man” vecchio di 10.000 anni, uno degli scheletri più antichi della Gran Bretagna, per svelare quali fossero i primi abitanti di quella che ora è la Gran Bretagna. Ma questa non è la prima volta che il DNA di vecchi scheletri ha fornito risultati intriganti sui nostri antenati. I rapidi progressi nel sequenziamento genetico negli ultimi decenni hanno aperto una nuova finestra sul passato.


1. I nostri antenati hanno fatto sesso con i Neanderthal
Gli archeologi sapevano che per qualche tempo gli umani moderni e i Neanderthal vissero insieme in Europa e in Asia, ma fino a poco tempo fa la natura della loro convivenza era sconosciuta.

Infatti, dopo che il primo genoma mitocondriale completo di Neanderthal (DNA localizzato nei mitocondri della cellula) fu sequenziato nel 2008, c’era ancora incertezza sia tra gli archeologi che tra i genetisti sul fatto che i Sapiens si fossero incrociati con il nostro parente più prossimo.

Quando il genoma completo di un Neanderthal è stato sequenziato nel 2010, confrontandolo con il DNA umano moderno si è potuto dimostrare che tutti i popoli non africani hanno pezzi di DNA di Neanderthal nel loro genoma. Questo potrebbe essere successo solo se Sapiens e Neanderthal si fossero incrociati intorno a 50.000 anni fa, un risultato che è stato confermato pochi anni dopo.

2. L’incrocio ha permesso ai tibetani di vivere in montagna
Sorprendentemente, non erano solo gli incontri con gli uomini di Neanderthal che tenevano occupati i nostri antenati. Quando il DNA fu sequenziato da un dito fossilizzato proveniente da una grotta nelle montagne dell’Altaj della Siberia, che si pensava fosse di Neanderthal, l’analisi genetica dimostrò che si trattava in realtà di una nuova specie di uomo, distinta ma strettamente imparentata con i Neanderthal. L’analisi del suo intero genoma ha mostrato che anche questi “Denisovani” facevano sesso con i nostri antenati.

I tibetani, che vivono su alcune delle più alte montagne del mondo, sono in grado di sopravvivere ad altitudini alle quali la maggior parte delle persone è ostacolata dalla mancanza di ossigeno. L’analisi genetica ha dimostrato che i tibetani, insieme agli abitanti delle montagne etiopiche e andine, hanno adattamenti genetici speciali che consentono loro di elaborare l’ossigeno in questa rarefatta aria di montagna.

Ora sappiamo che questi adattamenti genetici all’altitudine nei tibetani – hanno una variante specifica di un gene chiamato EPAS1 – sono stati infatti ereditati attraverso l’accoppiamento ancestrale con i Denisovani.

Ne è risultato che miglioramenti nel sistema immunitario, nel metabolismo e nella dieta tra gli esseri umani moderni sono anche dovuti a varianti genetiche benefiche ereditate attraverso questo incrocio con Neanderthal e Denisovani.

3. I nostri antenati si sono evoluti in maniera sorprendentemente rapida
L’incrocio rappresenta solo una piccola parte dell’adattamento umano in tutto il mondo. Le analisi del DNA ci mostrano che, mentre i nostri antenati si muovevano in tutto il mondo, si sono adattati ad ambienti e diete diversi molto più rapidamente di quanto si pensasse in origine.

Un esempio da manuale di un adattamento umano è l’evoluzione della tolleranza al lattosio. La capacità di digerire il latte oltre i tre anni non è universale, e in passato si pensava che si fosse diffusa in Europa con l’agricoltura dal Medio Oriente, iniziando circa 10.000 anni fa.

Ma quando guardiamo il DNA delle persone vissute negli ultimi 10.000 anni, questo adattamento – che ora è comune nell’Europa settentrionale – non era presente fino a circa 4.000 anni fa, e anche allora, era ancora piuttosto raro. Ciò significa che la diffusione della tolleranza al lattosio in tutta Europa deve essere avvenuta incredibilmente rapidamente.

4. Il primo popolo britannico era di pelle scura
Il DNA del Cheddar Man, uno dei primi abitanti della Gran Bretagna, mostra che era molto probabile che avesse la pelle marrone scura e gli occhi azzurri. E, nonostante il suo nomignolo, sappiamo anche, dal suo DNA, che non riusciva a digerire il latte.

E’ affascinante, e forse sorprendente, scoprire che alcune delle prime persone che abitarono l’isola che ora è conosciuta come Gran Bretagna avessero la pelle scura e gli occhi blu, questa straordinaria combinazione non è del tutto imprevedibile dato ciò che abbiamo imparato sull’Europa del Paleolitico dal DNA antico. La pelle scura era in realtà abbastanza comune nei cacciatori-raccoglitori come il Cheddar Man che vivevano in Europa nel periodo in cui visse lui – e gli occhi azzurri erano presenti in giro per l’Europa dell’Era Glaciale.

5. Gli immigrati dall’est hanno portato la pelle bianca in Europa
Quindi, se la pelle scura era comune in Europa 10.000 anni fa, in che modo gli europei ottennero la loro pelle bianca? Non sono rimasti cacciatori-raccoglitori in Europa e ne sono rimasti pochissimi in giro per il mondo. L’agricoltura ha sostituito la caccia come stile di vita, e in Europa sappiamo che l’agricoltura si è diffusa dal Medio Oriente. La genetica ci ha insegnato che questo cambiamento comportò anche un movimento significativo delle persone.

Ora sappiamo che ci fu anche un grande afflusso di persone dalla steppa russa e ucraina circa 5.000 anni fa. Oltre al DNA, il popolo Yamnaya portò cavalli domestici e la ruota in Europa – e forse anche il proto-indoeuropeo, la lingua da cui provengono quasi tutte le lingue europee moderne.

Una buona scommessa per la provenienza della pelle bianca è che sia stata introdotta dagli Yamnaya o da gruppi di immigrati mediorientali. Diventò poi onnipresente a causa dei suoi benefici come adattamento ai bassi livelli di luce solare: si pensa che una pigmentazione della pelle più leggera aiuti le persone ad assorbire meglio la luce solare e a sintetizzare la vitamina D da essa.

Le donne preistoriche avevano braccia più forti delle atlete odierne che fanno canottaggio

Un nuovo studio confronta le ossa delle donne vissute nell’Europa centrale durante i primi 6.000 anni dalla nascita dell’agricoltura con quelle delle atlete moderne e ha dimostrato che la donna agricola preistorica media aveva braccia molto più forti rispetto alle campionesse di voga femminile odierne.
I ricercatori del Dipartimento di Archeologia dell’Università di Cambridge affermano che questa abilità fisica è stata probabilmente raggiunta mediante il lavoro del terreno e la raccolta delle colture a mano, così come con la macinazione del grano che veniva svolta manualmente per almeno cinque ore al giorno per produrre la farina.

Fino ad ora, le indagini bioarcheologiche sul comportamento degli umani nel passato hanno interpretato le ossa delle donne esclusivamente attraverso il confronto diretto con quelle degli uomini. Tuttavia, le ossa maschili rispondono allo sforzo in modo visibilmente più drammatico delle ossa femminili.
Gli scienziati di Cambridge affermano che ciò ha portato alla sistematica sottostima della natura e della portata degli sforzi fisici sostenuti dalle donne nella preistoria.
Questo è il primo studio che confronta effettivamente le ossa delle donne preistoriche con quelle delle donne viventi“, ha detto la dott. Alison Macintosh, autrice principale dello studio pubblicato sulla rivista Science Advances.
Interpretando le ossa delle donne in un contesto specifico per le donne, possiamo iniziare a vedere quanto fossero intensi, variabili e laboriosi i loro comportamenti, a suggerire una storia del lavoro femminile nascosta per migliaia di anni“.
Lo studio, parte del progetto ADaPt (Adaption, Dispersals and Phenotype) finanziato dal Consiglio europeo delle ricerche, ha utilizzato un piccolo scanner TC nel laboratorio PAVE di Cambridge per analizzare un osso del braccio (omero) e delle gambe (tibia) delle donne viventi che praticano una gamma di attività fisiche: corsa, canottaggio e calcio rispetto a quelle con stili di vita più sedentari.
La forza delle ossa delle donne moderne è stata paragonata a quella delle donne vissute nelle prime epoche agricole neolitiche fino alle comunità agricole del Medioevo.
Si può facilmente dimenticare che l’osso è un tessuto vivente, che risponde ai rigori cui sottoponiamo il nostro corpo. Urti fisici e attività muscolare hanno sottoposto l’osso ad uno stress chiamato carico. L’osso reagisce cambiando forma, curvatura, spessore e densità nel tempo per adattarsi allo sforzo ripetuto“, ha detto Macintosh.
Analizzando le caratteristiche ossee delle persone viventi il ​​cui normale sforzo fisico è noto e confrontandole con le caratteristiche delle ossa antiche, possiamo iniziare a interpretare il tipo di lavoro che i nostri antenati eseguivano nella preistoria“.
Durante la stagione di prova durata oltre tre settimane, la Macintosh ha scannerizzato le ossa degli arti delle squadre Open e Lightweight del Women’s Boat Club della Cambridge University, che alla fine hanno vinto la Boat Race di quest’anno e hanno battuto il record del corso. Queste donne, quasi ventenni, si allenavano due volte al giorno e remavano in media per 120 km alla settimana.
Le donne neolitiche analizzate nello studio (vissute da 7.400-7.000 anni fa) avevano una forza ossea delle gamba simile a quella dei moderni vogatori, ma le loro ossa delle braccia erano più forti dell’11-16% per le loro dimensioni rispetto ai rematori e quasi il 30% più forti di quelle dei tipici studenti di Cambridge .
Il carico degli arti superiori era ancora più dominante nelle donne dell’età del bronzo soggetto dello studio (da 4.300-3.500 anni fa), che avevano le ossa del braccio del 9-13% più forti di quelle dei rematori ma le ossa delle gambe del 12% più deboli.
Una possibile spiegazione per questa forza notevole delle braccia è la macinazione del grano. “Non possiamo dire in modo specifico quali comportamenti causassero il carico osseo che abbiamo trovato, ma un’attività principale nell’agricoltura degli inizi era la conversione del grano in farina, e questa veniva probabilmente eseguita dalle donne“, ha detto la Macintosh.
Per millenni, il grano sarebbe stato macinato a mano tra due grosse pietre chiamate macine a sella, e nelle poche società rimaste che usano ancora questo sistema, le donne macinano il grano fino a cinque ore al giorno.
L’azione ripetitiva da parte del braccio di sfregare queste pietre insieme per ore potrebbe aver caricato le ossa delle braccia delle donne in un modo simile al faticoso movimento avanti e indietro del canottaggio“.
Tuttavia, Macintosh sospetta che difficilmente il lavoro femminile sarebbe rimasto limitato a questo lavoro.
Prima dell’invenzione dell’aratro, l’agricoltura di sussistenza prevedeva l’impianto manuale, la lavorazione e la raccolta di tutte le colture“, ha affermato Macintosh. “Era probabile che le donne portassero cibo e acqua al bestiame domestico, trasformassero latte e carne e convertissero le pelli e la lana in tessuti.
La variazione del carico osseo riscontrato nelle donne preistoriche suggerisce che durante il periodo della prima agricoltura si stava sviluppando una vasta gamma di comportamenti. Infatti riteniamo che possa essere l’ampia varietà di lavoro femminile che in parte rende così difficile identificare le firme di un comportamento specifico nelle loro ossa.”
Il dott. Jay Stock, autore senior dello studio e responsabile del progetto ADaPt, ha aggiunto: “I nostri risultati suggeriscono che per migliaia di anni il rigoroso lavoro manuale delle donne è stato un fattore cruciale per le prime economie agricole. La ricerca dimostra ciò che possiamo imparare sul passato umano attraverso una migliore comprensione della variazione umana oggi.

Gli uomini producono vino da molto più tempo di quanto non si pensasse.

Gli scavi nella Repubblica della Georgia da parte del Gadachrili Gora Regional Archaeological Project Expedition (GRAPE), un’impresa svolta in comune con l’Università di Toronto (U of T) e il Georgian National Museum, hanno portato alla luce le prove della prima vinificazione al mondo. La scoperta data l’origine della pratica al periodo neolitico intorno al 6000 aC, spingendolo indietro di 600-1.000 anni dalla data precedentemente accettata. La prima prova chimica nota in precedenza di vinificazione risaliva al 5400-5000 aC e proveniva da un’area dei Monti Zagros dell’Iran.


I ricercatori ora sostengono che la pratica è iniziata centinaia di anni prima nella regione del Caucaso meridionale, al confine tra l’Europa orientale e l’Asia occidentale.
Gli scavi si sono concentrati sulle ceramiche di due siti del Neolitico antico (6000-4500 aC) chiamati Gadachrili Gora e Shulaveris Gora, che si trovano circa 50 chilometri a sud della moderna capitale della Georgia Tbilisi. Frammenti di vasi ceramici recuperati dai siti furono raccolti e successivamente analizzati dagli scienziati dell’Università della Pennsylvania per accertare la natura del residuo conservato all’interno di essi per diversi millenni.

I più recenti metodi di estrazione chimica hanno confermato la presenza di acido tartarico, il composto che è l’impronta digitale dell’uva e del vino, e di tre acidi organici associati – malico, succinico e citrico – nel residuo recuperato da otto grandi vasi. I risultati sono riportati in uno studio pubblicato questa settimana in Proceeding National Academy of Sciences (PNAS).

Riteniamo che questo sia il più antico esempio di addomesticamento della vite eurasiatica selvatica esclusivamente per la produzione di vino“, ha detto Stephen Batiuk, un ricercatore associato presso il Dipartimento delle civiltà del Vicino e Medio Oriente e il Centro di Archeologia a U of T e coautore dello studio pubblicato su PNAS.

La versione domestica del frutto ha più di 10.000 varietà, dall’uva da tavola a quella da vino in tutto il mondo“, ha detto Batiuk. “La Georgia ospita oltre 500 varietà solo di vino, il che suggerisce che l’uva sia stata addomesticata e venga incrociata nella regione da molto tempo.

GRAPE rappresenta la componente canadese di un più ampio progetto internazionale interdisciplinare che coinvolge ricercatori provenienti da Stati Uniti, Danimarca, Francia, Italia e Israele. I siti scavati dalla squadra del U of T e del Georgian National Museum sono rappresentati dai resti di due villaggi che risalgono al periodo neolitico, che iniziò intorno al 15200 aC in alcune parti del Medio Oriente e terminò tra il 4500 e il 2000 aC in altre parti del mondo.

Il periodo neolitico è caratterizzato dall’inizio di una serie di attività che includono l’agricoltura, l’addomesticamento degli animali, lo sviluppo di oggetti artigianali come la ceramica e la tessitura e la realizzazione di strumenti in pietra levigata.

La ceramica, che era ideale per lavorare, servire e conservare le bevande fermentate, è stata inventata in questo periodo insieme a molti progressi in arte, tecnologia e cucina“, ha detto Batiuk. “Questa metodologia per identificare i residui di vino sulla ceramica è stata inizialmente sviluppata e testata su una nave dal sito di Godin Tepe nell’Iran centro occidentale, scavata più di 40 anni fa da una squadra del Royal Ontario Museum guidata da un collega dell’U of T, il ricercatore T. Cuyler Young.
Quindi, in molti modi, questa scoperta portò Andrew Graham e me a tornare al lavoro del professor Cuyler, che ha anche fornito alcune delle teorie fondamentali sulle origini dell’agricoltura nel Vicino Oriente.

In sostanza, quello che stiamo esaminando è il pacchetto neolitico delle scoperte inerenti le attività agricole: costruzione di utensili e artigianato che si è sviluppato più a sud nel moderno Iraq, Siria e Turchia, adattato quando venne introdotto in regioni diverse con diverso clima e vita vegetale,” dice Batiuk. “Il potenziale orticolo del Caucaso meridionale era destinato a favorire l’addomesticamento di molte specie nuove e diverse, e nuovi prodotti ‘secondari’ innovativi dovevano emergere”.

I ricercatori dicono che i dati combinati archeologici, chimici, botanici, climatici e radiocarbonici forniti dall’analisi dimostrano che la vite eurasiatica, Vitis vinifera, era abbondante intorno ai siti. Cresceva in condizioni ambientali ideali nei primi anni del Neolitico, come nelle regioni produttrici di vino in Italia e nel sud della Francia.

La nostra ricerca suggerisce che uno dei principali adattamenti del modo di vivere neolitico che si è diffuso nel Caucaso sia stata la viticoltura“, afferma Batiuk. “L’addomesticamento dell’uva a quanto pare alla fine ha portato all’emergere di una cultura del vino nella regione“.

Batiuk descrive un’antica società in cui il bere e l’offrire il vino penetra e permea quasi ogni aspetto della vita, dalla pratica medica alle celebrazioni, dalla nascita alla morte, ai pasti quotidiani in cui il brindisi è comune.

Come medicina, lubrificante sociale, sostanza che altera la mente e materia prima molto apprezzata, il vino è diventato il centro di rilievo per culti religiosi, farmacopea, cucina, economia e società in tutto il Vicino Oriente antico“, ha detto. Batiuk cita l’antica vinicoltura come un primo esempio dell’ingegno umano nello sviluppo dell’orticoltura e degli usi creativi per i suoi sottoprodotti.

L’infinita gamma di sapori e gli odori degli odierni 8.000-10.000 vitigni sono il risultato finale della domesticazione della vite euroasiatica che venne trapiantata e incrociata con viti selvatiche più e più volte“, ha detto Batiuk. “La vite euroasiatica che ora rappresenta il 99,9 per cento del vino prodotto nel mondo, affonda quindi le sue radici in Caucaso.

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Dei crani umani intagliati rivelano rituali cultici presso un sito misterioso in Turchia

I frammenti di tre teschi umani incisi sono stati scoperti in un misterioso sito rituale in Turchia.
Nessuno sa quali riti venissero eseguiti sul sito, che è stato costruito 11.000 anni fa durante l’età della pietra in un’impressionante dimostrazione di lavoro manuale: il sito è composto da diversi anelli di pietra, decorati con immagini elaborate di animali e punteggiati con pilastri alti fino a 13 piedi (4 metri). Non ci sono segni che qualcuno abbia vissuto sul sito, chiamato Göbekli Tepe, né ci sono segni di tombe formali. Ma gli archeologi hanno scoperto 691 frammenti ossei umani mescolati al suolo.
È un posto fantastico“, ha detto Julia Gresky, paleopatologa e bioarcheologa presso l’Istituto Archeologico tedesco di Berlino.
Ora, Göbekli Tepe è diventato un po’ più fantastico con la scoperta di questi frammenti di crani incisi con linee lunghe e tracciate intenzionalmente dalla fronte alla parte posteriore della testa. Queste scoperte rivelano l’esistenza di un “culto del cranio” nell’antica Anatolia orientale, ha detto Gresky a Live Science. I contrassegni rituali su questi teschi sono diversi da quelli che si vedono in altre civiltà.
Ho cercato di confrontare i dati con altre ricerche svolte su scheletri in altri siti, ma non c’era niente“, ha detto Gresky.
Culti del cranio
I culti del teschio appaiono talvolta nella storia e sono in uso anche in alcune società tribali moderne. In queste culture, i teschi vengono tipicamente esumati poco dopo la sepoltura e privati delle parti molli. Talvolta vengono dipinti con gesso o incisi. A Cayönü Tepesi, un altro sito neolitico o dell’età della pietra, in Turchia, gli archeologi hanno scoperto un edificio che conteneva circa 70 teschi privi del corpo. Un altro sito dell’età della pietra chiamato Tell Qaramel nella Siria attuale conteneva scheletri umani con teste mancanti e segni di taglio che suggerivano che i teschi erano stati rimossi poco dopo la morte.
Göbekli Tepe è stato costruito in un periodo in cui i popoli dell’età della pietra nella regione stavano facendo la transizione dalla cultura di cacciatori-raccoglitori ad uno stile di vita più sedentario e agricolo. Gresky e i suoi colleghi hanno trovato i frammenti di cranio di Göbekli Tepe in una miscela sciolta di materiale di riempimento usato per riempire gli interstizi delle strutture circolari in pietra del sito. Il riempimento è costituito da terreno, pezzi di pietra, frammenti di ossa umane e frammenti di ossa animali, ha detto Gresky, e nessuno sa davvero come siano entrati nelle strutture del sito. Potrebbero essere state scavate dalla gente che frequentava il sito, che usò il materiale per riempire le strutture destinate ai defunti. Oppure, avrebbe potuto semplicemente essere percolato  nel corso degli anni dagli edifici presenti sul suolo più in alto.
Tra il 2009 e il 2014, Gresky ha trovato sette frammenti di cranio con strani segni di intaglio. I sette frammenti appartengono a tre teschi. Tutti sembrano essere appartenuti ad adulti, ma i resti non sono abbastanza completi per dire molto circa l’età o il sesso degli individui.
Teschi decorati?
I segni presenti sui crani indicavano che erano stati ripuliti dalla carne e poi tagliati subito dopo la morte, è quello che Gresky e i suoi colleghi hanno riferito oggi (28 giugno) sulla rivista Science Advances. Le figure erano incise in profondità e correvano dalla fronte alla nuca passando dalla cima del cranio; alcuni frammenti conservavano incisioni laterali, situate sopra al luogo dove sarebbe stato l’orecchio. Un cranio aveva un segno di trapanazione del diametro di circa 0,2 pollici (5 millimetri) di diametro vicino al centro della testa. Questo stesso cranio mostrava anche tracce di ocra rossa, un pigmento naturale spesso trovato sui teschi neolitici utilizzati nei riti.
Le incisioni e la mancanza di altre decorazioni, come quelle in argilla, rendono i teschi di Göbekli Tepe differenti da tutti gli altri trovati prima, ha detto Gresky. Anche se le persone che hanno costruito Göbekli Tepe erano chiaramente artisti di talento che avrebbero potuto creare opere d’arte in pietra, le incisioni sul cranio sono grezze, ha detto Gresky. La loro rozzezza potrebbe indicare che furono, per qualche ragione, un modo per stigmatizzare la morte dell’individuo.
In alternativa, le incisioni avrebbero potuto essere un modo per decorare o mostrare i teschi. Le scanalature forse fornivano l’appoggio a delle corde, che potrebbero essere servite per fissare piume o altri ornamenti, ha detto Gresky. Oppure le corde avrebbero potuto essere utilizzate per appendere i teschi e tenere insieme le loro mascelle penzolanti impedendo loro di cadere. Il segno di trapanazione in uno dei frammenti è stato posizionato in modo tale che se un filo fosse stato infilato in esso, il cranio si poteva appendere verticalmente, ha detto Gresky.
Quanto al motivo per cui i neolitici erano così fissati coi teschi, rimane un mistero ancora più grande. Nella storia scritta, i culti dei crani si formavano di solito per uno dei seguenti motivi, ha dichiarato Gresky: alcuni gruppi mostravano i crani dei nemici morti; altri esumavano e decoravano i teschi come forma di culto degli antenati.
Al momento non possiamo dire cosa sia più probabile” a Göbekli Tepe, ha detto Gresky. “Ci vorrà un po’ di tempo e speriamo di trovare altri scheletri“.

Il DNA della placca dentale dei Neanderthal mostra che utilizzavano l’aspirina

L’antico DNA trovato nella placca dentale dei Neanderthal – i nostri parenti estinti più vicini – ha fornito notevoli nuove intuizioni sul loro comportamento, la dieta e la storia evolutiva, compreso il loro uso della medicina naturale per trattare il dolore e la malattia.

In uno studio pubblicato sulla rivista Nature, un team internazionale guidato dalla University of Adelaide’s Australian Centre for Ancient DNA (ACAD) e la Dental School, con l’Università di Liverpool nel Regno Unito, ha rivelato la complessità del comportamento dei Neandertal, tra cui le differenze nella dieta tra i vari gruppi e la loro conoscenza della medicina naturale.

La placca dentale ha intrappolato i microrganismi che vivevano nella loro bocca e gli agenti patogeni presenti nel tratto respiratorio e gastrointestinale, così come i pezzetti di cibo bloccati nei denti preservandone il DNA per migliaia di anni“, dice una delle autrici dello studio, Dr Laura Weyrich, ARC Discovery Early Career Research Fellow con ACAD.

L’analisi genetica del DNA ‘racchiuso’ nella placca, rappresenta una finestra unica sulla vita dei Neandertal – rivelando nuovi dettagli su ciò che mangiavano, su come era la loro salute in che modo l’ambiente ha influenzato il loro comportamento.

Il team internazionale ha analizzato e confrontato i campioni di placca dentale di quattro Neanderthal trovati presso i siti rupestri di Spy in Belgio e El Sidrón in Spagna. Questi quattro campioni vanno da 42.000 a circa 50.000 anni fa e sono la placca dentale più antica in assoluto ad essere stata geneticamente analizzata.

Abbiamo scoperto che i Neanderthal della cava di Spy si nutrivano del rinoceronte lanoso e dei mufloni Europei, integrando la dieta con funghi porcini,” dice il professor Alan Cooper, direttore del ACAD. “Quelli della cava di El Sidrón d’altra parte non hanno mostrato alcuna evidenza di consumo di carne, ma sembravano invece avere una dieta in gran parte vegetariana, che comprendeva pinoli, muschio, funghi e corteccia d’albero, il che mostra stili di vita molto diversi tra i due gruppi.

Una delle scoperte più sorprendenti, tuttavia, è stata fatta in un Neandertal di El Sidrón, che soffriva di un ascesso dentale visibile sulla mandibola. La placca ha dimostrato che aveva anche un parassita intestinale che provoca diarrea acuta, quindi chiaramente era molto malato. Si è scoperto che mangiava corteccia di pioppo, che contiene l’acido salicilico, un antidolorifico (il principio attivo dell’aspirina), e abbiamo potuto anche rilevare tracce di un antibiotico naturale (Penicillium) non visto in altri campioni“.

A quanto pare, i Neanderthal possedevano una buona conoscenza delle piante officinali e delle loro proprietà anti-infiammatorie e antidolorifiche, e sembra che si auto-medicassero. L’uso di antibiotici sarebbe molto sorprendente, in quanto questo è successo più di 40.000 anni prima che noi sviluppassimo la penicillina. Certo i nostri risultati contrastano nettamente con la visione piuttosto semplicistica dei nostri antichi parenti persente nella fantasia popolare.

I Neanderthal e gli esseri umani antichi e moderni condividevano anche molti microbi che causavano malattie, tra cui i batteri che causano la carie e le malattie gengivali. La placca ha permesso la ricostruzione nel Neandertal di uno dei più antichi genomi microbici mai sequenziati: Methanobrevibacter oralis, un microbo che può essere associato a malattie gengivali. Sorprendentemente, la sequenza del genoma suggerisce che Neanderthal e Sapiens si sono scambiati gli agenti patogeni non più tardi di 180 mila anni fa, molto tempo dopo la divergenza delle due specie.

Il team ha anche osservato quanto rapidamente la comunità microbica orale è cambiata nella storia recente. La composizione della popolazione batterica orale nel Neandertal e nei Sapiens antichi e moderni è strettamente correlata con la quantità di carne nella dieta, con i Neandertal spagnoli raggruppati con gli scimpanzé e i nostri antenati dell’Africa. Al contrario, i batteri dei Neandertal belgi sono simili a quelli dei primi cacciatori-raccoglitori, e abbastanza vicini all’uomo moderno e ai primi agricoltori.

Non solo possiamo ora accedere ad una prova diretta di ciò che i nostri antenati mangiavano, ma le differenze nella dieta e negli stili di vita sembrano anche trovare riscontro nei batteri commensali che vivevano nelle bocche di entrambi Neanderthal e Sapiens“, dice il professor Keith Dobney, dell’Università di Liverpool.

Le principali modifiche in ciò che mangiamo hanno, tuttavia, alterato in modo significativo l’equilibrio di queste comunità microbiche nel corso di migliaia di anni, che a loro volta continuano ad avere conseguenze fondamentali per la nostra salute e il benessere. Questa straordinaria finestra sul passato ci sta’ fornendo nuovi modi per esplorare e capire la nostra storia evolutiva attraverso i microrganismi che vivevano in noi e con noi.

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Genomi preistorici dei primi agricoltori vissuti sulle montagne Zagros rivelano differenti antenati del Neolitico per gli europei e gli asiatici del sud

Un gruppo di ricerca internazionale guidato dai paleogenetisti di Magonza ha dimostrato che le popolazioni dell’antica Mezzaluna Fertile sono gli antenati dei moderni abitanti della zona sud-asiatica, ma non degli europei.
La costituzione di comunità sedentarie, l’allevamento, e l’agricoltura sono state inventate circa 10.000 anni fa, in una regione tra il sud-est dell’Anatolia, Iran, Iraq e Siria, una zona tradizionalmente etichettata come la Mezzaluna Fertile. La maggior parte della tecnologia e della cultura associate all’agricoltura, tra cui la domesticazione di pecore, capre, bovini e suini ha origine qui. Il passaggio da uno stile di vita di cacciatori-raccoglitori all’agricoltura e al sedentismo era considerato un cambiamento così radicale nell’ecologia umana che il termine rivoluzione Neolitica è stato coniato apposta per rappresentarlo. Circa 2.000 anni dopo, il nuovo stile di vita Neolitico è apparso in Europa sud-orientale e poco dopo nell’Europa centrale e mediterranea.
Questa settimana, un gruppo di ricerca internazionale guidato dai paleogenetisti della Johannes Gutenberg University Mainz (JGU) ha pubblicato uno studio sulla rivista Science dove si dimostra che i primi agricoltori dalle montagne Zagros in Iran, vale a dire della parte orientale della Mezzaluna Fertile, non sono né i principali antenati dei primi agricoltori europei né dei moderni europei. “Questa è stata una sorpresa“, ha detto Farnaz Broushaki, primo autore dello studio e membro del Palaeogenetics Group del JGU. “Il nostro team aveva solo di recente dimostrato che i primi agricoltori di tutta l’Europa avevano un percorso quasi ininterrotto di discendenza che riportava al nord-ovest dell’Anatolia. Ma ora sembra che la catena della migrazione verso l’Europa si interrompa da qualche parte in Anatolia orientale.
Secondo lo studio precedente del team, i coloni neolitici dalla Grecia settentrionale e della regione del Mar di Marmara della Turchia occidentale hanno raggiunto l’Europa centrale attraverso un percorso nei Balcani, e la penisola Iberica attraverso un percorso nel Mediterraneo. Questi coloni hanno portato la vita sedentaria, l’agricoltura, e gli animali domestici e le piante da coltivare in Europa. Una nuova ricerca dimostra che alcuni dei primi agricoltori del mondo che hanno vissuto in Iran erano un gruppo geneticamente distinto e imparentati solo in modo molto distante con i primi contadini dell’Anatolia occidentale e dell’Europa.
E’ interessante il fatto che persone che sono geneticamente così diverse, che quasi certamente avevano un aspetto diverso e parlavano lingue diverse abbiano adottato lo stile di vita agricolo quasi contemporaneamente in diverse parti dell’Anatolia e del Vicino Oriente,” ha detto il professor Joachim Burger, autore senior dello studio. “Gli appartenenti al gruppo di abitanti preistorici della regione di Zagros, separato più di 50.000 anni fa dalle altre popolazioni dell’Eurasia, sono stati tra i primi ad inventare l’agricoltura.
Il professor Joachim Burger, la sua squadra di paleogeneticisti di Magonza, e i collaboratori internazionali hanno aperto la strada, negli ultimi dieci anni, alla ricerca paleogenetica del processo di neolitizzazione in Europa. Nel 2005, hanno presentato il primo studio del DNA antico sugli agricoltori europei preistorici, e nel 2009 e nel 2013 hanno analizzato le loro interazioni complesse con i cacciatori-raccoglitori. Ora dimostrano che l’idea della “Ex Oriente lux” è vera dal punto di vista culturale, ma non in termini genetici.
Marjan Mashkour, un archeozoologa iraniana che lavora presso il CNRS di Parigi e ha iniziato lo studio con Burger e Fereidoun Biglari, archeologo preistorico presso il National Museum of Iran, ha aggiunto: “Il modo di vita Neolitico ha avuto origine nella Mezzaluna Fertile, e forse alcuni pionieri del Neolitico cominciarono a muoversi da lì. Ma la maggior parte degli antichi iraniani non si mossero verso ovest come alcuni pensavano“.
Tuttavia, essi si mossero verso est, come dimostra lo studio. Il gruppo di ricerca ha scoperto che i genomi iraniani rappresentano i principali antenati dei moderni sud-asiatici. Pur condividendo molti segmenti del loro genoma con le popolazioni afgane e pakistane, i vecchi genomi, di quasi 10.000 anni fa, proveniente dai monti Zagros iraniani, sono molto più simili a quelli dei moderni zoroastriani dall’Iran. “Questo gruppo religioso probabilmente si è mescolato meno con le ondate successive di persone rispetto ad altri gruppi nella regione e quindi ha conservato maggiormente quel antico lignaggio“, ha detto Broushaki.
In sintesi, sembra che almeno due gruppi altamente divergenti siano diventati i primi coltivatori al mondo nel Neolitico: la gente della zona di Zagros nella Mezzaluna Fertile orientale, che sono gli antenati della maggior parte dei moderni asiatici del sud, e gli Egei che hanno colonizzato l’Europa circa 8.000 anni fa. “L’origine della coltivazione era geneticamente più complessa di quanto si pensasse e invece di parlare di un unico centro Neolitico, si dovrebbe iniziare ad adottare l’idea di un nucleo Neolitico federale“, ha sottolineato Burger.

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